De kom til Norge med samme drøm. Så tok livene deres helt forskjellige retninger.

Han ene har vunnet de største turneringene i Europa og tjent flere hundre millioner kroner. Han andre gjør seg klar til sesongens første kamp med Rosseland i 5. divisjon.

I sin tid i Chelsea vant Mikel (t.v.) to Premier League, en Champions League, en Europaleague, fire FA cup og to ligacup. Bala (t.h.) har for det meste holdt seg i Rogaland etter overgangen fra Lyn. Nå spiller han for Rosseland som åpner sin sesong torsdag kveld. Foto: Martin Meissner / AP og Anders Minge

  • Vebjørn Olsen
Publisert Publisert

Ezekiel Bala (31) har tilbrakt tiden sin i Norge blant annet i Bryne, Randaberg, Ålgård og Rosseland.

Barndomskompisen John Obi Mikel (31) har spilt 11 sesonger for Chelsea, vunnet Champions League og Premier League og spilt i to verdensmesterskap for Nigeria.

Født i samme by med kun 14 dagers mellomrom i april 1987, spilte de to alltid fotball sammen i barndommen. Bala sier at alle visste Mikel var den mest talentfulle. Det skulle også vise seg å bli tilfelle senere i livet.

  • LES OGSÅ: New York Times-journalist har lett etter den mest effektive idrettsmodellen i verden. Han tror han fant svaret i Norge.

Med Norge som mellomlanding

Året er 2004. På et fly fra Afrika sitter det fire talentfulle fotballspillere med en drøm om å spille fotball i Europa. Tre 16-åringer og én 17-åring. Destinasjonen for flyturen er Oslo. John Obi Mikel, Ezekiel Bala, Chinedu «Edu» Obasi og Emmanuel Sarki skal bli starten på en voldsom økning i rekrutteringen av nigerianske fotballspillere til Norge.

Det er kaldt i Norge da de fire guttene ankommer Gardermoen, og de vil helst bare holde seg inne. Egentlig skulle de vært i London og signert for storklubben Chelsea, men som 16-åringer fikk de ikke spille i England, forklarer Bala. Dermed ble det en svipptur innom Oslo og Lyn.

Der spilte og studerte de ved Norges Toppidrettsgymnas (NTG) etter at fotballagenten Rune Hauges selskap Profile Sports LTD inngikk en avtale med gymnaset for nigerianerne. Deretter avtalte Lyn og Profile Sports at Mikel, Bala og de andre kunne spille for NTG/Lyn.

For Bala ble oppholdet i Norge mer enn en mellomlanding. Perioden i hovedstaden var preget av motgang for den nå 31-år gamle nigerianeren. Han spilte kun 20 kamper for Lyn fra 2005 og til 2007.

Da Mikel dro til England rett etter debuten som 18-åring, var Bala og Edu de to gjenværende nigerianerne i kollektivet i Oslo. De to skulle, ifølge Bala selv, også signere for Chelsea. Sånn ble det aldri, og de to etterlatte sluttet seg til det nigerianske U20-landslaget uten å si fra til Lyn.

Det skapte splittelse mellom nigerianerne og Lyn. I 2008 fikk Bala tilbud fra Bryne og endelig muligheten til å konsentrere seg om fotball igjen.

Ezekiel Bala feirer scoring etter 4–1-seieren mot Nybergsund i 2009. Foto: Pål Christensen

– Det var en god følelse da Bryne tok kontakt. Jeg visste ikke noe om klubben, men jeg så bare fram til å spille fotball igjen, sier Bala som ikke hadde gitt opp drømmen om Premier League selv om han gikk til Bryne i 1. divisjon.

Ezekiel Bala er blitt et navn de fleste i lokalfotballen i Rogaland kjenner til.

Da kompisene Mikel og Edu ble solgt til Chelsea og Hoffenheim, ble Bala igjen i Norge. Han meldte overgang til Bryne og etter hvert rundt i andre klubber i Rogaland. Nå spiller han for 5.-divisjonslaget Rosseland, samtidig som han jobber på en fabrikk og er familiefar. Drømmen om å bli fotballproff er byttet ut med et vanlig norsk A4-liv.

Men selv om Bala, og flere andre som kommer fra Nigeria ikke lykkes som fotballspillere på det høyeste nivået, ga Mikel og Edu klubbene tro på at det kan lønne seg. Fra den gang har norske klubber sett mer og mer til Afrika, og spesielt Nigeria for spillere med stort talent. Der spillerne håper å komme seg videre til en større liga etter hvert, er klubbenes mål det samme. Afrikanske spillere har gjort godt for økonomien til enkelte norske klubber gjennom videresalg, mens enkelte er blitt igjen som en sportslig vinning.

Eliteseriekamp mellom Lyn og Odd i 2006. Bala er her i duell med Jan Tore Amundsen. Foto: Åserud, Lise

Norsk-nigerianske Atta Aneke er fotballagent, og har stått for mange av de nigerianske importene til Norge. Hans første klient var Odion Ighalo, som etter oppholdet i Lyn har spilt i Serie A, La Liga og Premier League. Anekes arbeid med nigerianske fotballspillere kom gjennom hans bakgrunn.

Fra han var 18 år styrte han Oslo City Fotballklubb, og etter hvert som laget klatret i divisjonene, hjalp han spillerne videre til større klubber i Norge. Det ga mersmak, så han bestemte seg for å bli agent og reiste til farens hjemland, Nigeria. Der fant han tidlig spillere som nevnte Ighalo, men også Kim Ojo og Bentley som ble kjente navn i norsk fotball. Der Sverige har hatt stor suksess med ghanesiske spillere, skal Aneke ha mye av æren for den nigerianske suksessen i Norge.

– Det er klart jeg føler at jeg har gjort mye for nigerianerne her i landet, men all æren skal jeg ikke ha. De fleste norske klubber fikk nok blod på tann da Mikel ble solgt til Chelsea. Den sulten og lysten afrikanere har til å bli gode i fotball er en helt annen enn hos norske spillere. De elsker fotball, og samtidig som de har sjansen til å leve ut drømmen sin, kan de også forsørge familien hjemme, sier agenten.

Kaptein i U20-VM

Bala kommer gående ut av leiligheten på Bryne med hetta godt over hodet. Ekte norsk regnvær dundrer ned på Jæren denne dagen. Han smiler. Været har han blitt mer og mer vant til etter 15 år i Norge. Kona og barna blir igjen i leiligheten, mens han forteller sin historie fra Nigeria og tiden i Norge.

– Det er ingen hemmelighet at vi kom til Norge for å komme oss videre til en større liga etter hvert. Dessverre ble det ikke sånn for meg. Noen lykkes, andre gjør det ikke. Sånn er fotballen. Jeg er eldre nå og kan se tilbake på karrieren min og si at jeg nådde i hvert fall noen av målene mine på fotballbanen.

Bala feirer det ene målet sitt mot Skottland under U20 VM i 2007. Foto: LUCY NICHOLSON / X90050

Som 16-åring kom han til Norge helt uvitende om at livet skulle bli helt annerledes enn det han hadde sett for seg. Gjennom ungdomsårene fikk han likevel oppleve en av sine store drømmer.

Han var kaptein for U17- og U20-landslaget til Nigeria i VM, og scoret også mål med flagget på brystet, blant annet to mål i kampen mot Skottland i U20-VM i 2007. Det var ikke bare noe han hadde drømt om selv, men noe hans far hadde jobbet for helt siden sønnene hans ble født.

– Mine to eldre brødre ble aldri gode nok til å spille for landslaget, men heldigvis fikk faren min se meg representere landet mitt før han gikk bort. Dessverre var han ikke her lenge nok til å se meg spille VM, da han døde rett før u17 VM i 2003. Det var en helt forferdelig tid for meg, men jeg reiste til Finland likevel for å gjøre han stolt.

– Jeg dedikerte målene mine til han, sier Bala mens han ser ut av vinduet.

Å ha troen på seg selv

For nigerianere, som alle andre fotballspillere, er nåløye for å slå gjennom på høyt nivå, veldig trangt. De forlater familie og trygge omgivelser i hjemlandet, noen i veldig ung alder, for å leve ut drømmen som fotballproff. Janteloven eksisterer ikke.

For nigerianerne handler det ikke bare om å ha tro på seg selv, men å la verden vite det også. Aneke ler når han forteller historien om Nosa Igiebors første intervju da han kom til Lillestrøm i 2009.

– Det første Nosa sa, var at han en dag skulle spille for Barcelona. Han var ikke redd for å si det høyt. Det er ikke alltid det går helt som man håper, og Nosa fikk aldri spille for Barcelona, men han ble solgt til Real Betis. Der fikk han spille mot laget han hadde drømt om å spille for, og ble kåret til banens beste. Det er jo helt nydelig.

Nivået på nigeriansk Premier League er ikke så forskjellig fra den norske Eliteserien, og lønningene kan være bra også i Nigeria. Så hvorfor kommer de til Norge for å oppfylle drømmen?

Fotballagent Atta Aneke (t.h.) her med sin klient Kachi (i midten) og Sandnes Ulfs assistenttrener Bojan Zajic. Foto: Egil Ø. Nærland

Har man vært innom en europeisk klubb, er veien videre mye lettere. Man ser sjelden spillere gå direkte fra Nigeria til europeiske storklubber. Som de fleste spillere som kommer til Norge, må man gjennom et prøvespill i klubben man er aktuell for.

Da er det agenten, i samarbeid med klubb som sørger for at ting går som det skal. Gjør man en god figur på prøvespill, kan belønningen være kontrakt, mens mange ikke lykkes og må reise videre.

– En god nigerianer vil generelt være mer tiltrekkende for storklubber enn for eksempel en nordmann eller islending. De har en vanvittig fysikk, sammen med sulten til å bli noe. Det viktigste vi kan gjøre når vi henter nigerianere til Europa, er å legge til rette best mulig for dem. Trivsel utenfor banen er kanskje noe av det viktigste for å lykkes. I vanskelige tider er det ofte tankene på at familien har forhåpninger om at de skal lykkes, som gjør at de ikke gir opp, sier Aneke.

Skulle egentlig slå følge med Mikel til Chelsea

Men hva var det som gjorde at Bala ikke lykkes på fotballbanen i like stor grad som Mikel og Edu? Er det bare sånn fotballen er?

Farens død var ikke den eneste nedturen Bala måtte gjennom som ungdom. Til de hverdagslige utfordringene et nytt land, språk og ny kultur gir en 16-åring fra Nigeria, hadde han heldigvis vennene sine med seg. De gikk gjennom alt sammen, både godt og vondt.

Men det var spesielt en periode som satte kjepper i hjulene til Balas utvikling. Den berømte Mikel-saken. Et drama mellom spillere, agenter, Lyn og to av verdens største fotballklubber: Chelsea og Manchester United. Mikel var enig med Manchester United og hadde posert i den røde drakten, men valgte heller å spille for Chelsea. Hvorfor kan du lese i hans innlegg i The Players Tribune.

– Some shit happened, sier Bala.

– Vi skulle til Chelsea for å signere kontrakt, men noen misforståelser og andre ting gjorde at det ikke skjedde. Vi spilte ikke fotball på seks-åtte måneder, tror jeg. Som ung gutt ble jeg litt deprimert. Jeg elsket å spille fotball, men i den perioden var vi bare hjemme og festet en del. Jeg følte meg ikke som en fotballspiller i den perioden. Vi trodde det skulle gå over raskere enn det gjorde, og spesielt jeg tok det veldig tungt.

Da dette bildet ble tatt stormet det som verst rundt Mikel. Om han skulle ende opp i Chelsea eller Manchester United var det ingen som visste. Her sammen med lagkamerat Chinedu «Edu» Obasi (i midten) og agent John Shittu (til høyre). Foto: LYNAU, JAN PETTER / ASSOCIATED PRESS

Vikings jakt på den neste nigerianske stjernen

Atta Aneke har skaffet kontrakt til nigerianske spillere i flere norske klubber siden han startet sin agentvirksomhet. De siste årene har Samuel Adegbenro, Suleiman Abdullahi og Aniekpeno Udo vært innom Stavanger og Viking. Nå gjenstår bare én nigerianer i klubben:

Usman Sale.

Kun et par steinkast unna Vikings hjemmebane i Jåttåvågen, bor Usman Sale nå alene i en kjellerleilighet. Hans gode venn Udo lyktes ikke i Norge, og er nå i svenske Ljungskile. De to nigerianerne kom sammen til Stavanger i 2016, og har hatt en tøffere start på sin karriere i Norge enn sine forgjengere Adegbenro og Abdullahi.

Forrige sesong fikk Sale fart på sakene på SR Bank Arena, men så ble han skadet – igjen. Slik har karrieren hans i Viking sett ut hittil. Glimt av en fantastisk spiller, men ujevn i prestasjonene og fått gode perioder forstyrret av skader.

Usman Sale kan bli en viktig spiller i Vikings comeback i Eliteserien. Her omfavnes han av lagkamerat Zymer Bytyqi under treningskampen mot Sandnes Ulf i vinter. Foto: Pål Christensen

Atta Aneke skaffet Samuel Adegbenro og Suleiman Abdullahi til Viking. Klubben betalte rundt 3–4 millioner kroner for de to og solgte dem senere for 20 millioner.

Afrikansk popmusikk spilles i et middels volum fra TV-en i stua, og på bordet ligger det kronestykker han har formet som et hjerte.

– You want something to drink? Water, cola?

Det har vært et turbulent opphold i Viking for Usman Sale. Som ung i et nytt land var det vanskelig å tilpasse seg, både på og utenfor banen. Han forteller om hjelpen han har fått av forskjellige personer i Norge etter at han kom. Atta Aneke, som også er Sales agent, hjalp han mye når spilletiden ikke var til stedet.

– Atta hjelper veldig mye. Han har mange spillere, men jeg føler at han alltid tar seg tid til å bry seg om oss. I fjor når jeg ikke fikk spille så mye, snakket han med treneren om det. Han er der alltid hvis jeg trenger noe, sier 23-åringen som i likhet med Bala og Mikel, er fra byen Jos midt i Nigeria.

Som alle nigerianere som kommer til Norge, har også Sale en drøm om å en dag spille i en stor europeisk liga. Gjerne i Chelsea, som sin landsmann Mikel. Han tror på seg selv, men akkurat nå er han fokusert på å spille mest mulig for Viking. Han er i starten av karrieren og vil ikke forhaste seg på veien til Premier League.

Slått seg til ro på Bryne

Bala og Mikel vokste opp i samme nabolag i Jos, og holder fortsatt kontakten i dag. Han er oppriktig glad på sin venns vegne, og sier ingen ble overrasket av at Mikel har fått en så fantastisk karriere. Men når livet ikke går som man har planlagt, har Bala lært å finne lykken i familielivet og fotball som en hobby.

– Jeg har det veldig bra her i Norge. Jeg er gift og har to barn og elsker å komme hjem til at barna mine løper til meg. Å lære norsk er noe jeg har lyst til å ta seriøst, det har vært vanskelig gjennom tiden min her ettersom mange snakker engelsk. Da glemmer jeg fort det norske jeg kan, fordi jeg heller bruker engelsk.

31-åringen er nå fornøyd med hvordan livet er blitt. Han koser seg med fotballen som hobby og har en familie han elsker å tilbringe tid med. Foto: Anders Minge

Bryne sitt A-lag trener på den regntunge gressmatten på stadion. Bala hilser på gamle lagkamerater, som i dag er en del av trenerteamet. Det var på denne banen han har sitt favorittøyeblikk, da han scoret den avgjørende straffen mot Viking i cupen.

Nigerianeren er ikke veldig fornøyd med hvordan Bryne har prestert de siste årene, men går fortsatt på hjemmekampene når han har muligheten.

Mens kompisen John Obi Mikel spiller for playoff til Premier League med engelske Middlesbrough, går Ezekiel Bala inn i sin andre sesong for Rosseland og skal for første gang spille i 5. divisjon.

Publisert

Mest lest

  1. Dette synet møtte Rune da han løftet overmadrassen på hotellet i Bergen

  2. Nyheter direkte

  3. 36 døde. Dette er menneskene bak tallet.

  4. Nå er sparkesyklene tilbake i sentrum

  1. Fotball
  2. Norsk fotball
  3. Nigerias herrelandslag fotball
  4. Atta Aneke
  5. Bryne FK