20 år med opptur og kriser i Norwegian: – Har vært en perfekt storm over ganske mange år

Norwegian legger nå grunnlaget for ny vekst, ikke lenge etter at flyselskapet lå med brukket rygg. – Vi skal vokse, sier konsernsjef Geir Karlsen.

MARKERER NORWEGIAN-JUBILEUM: Konsernsjef Geir Karlsen og Bjørn Kjos.
  • Asgeir Aga Nilsen (E24)
Publisert: Publisert:

– Jeg tvilte aldri på at vi skulle klare det. Så kan du ikke begynne i luftfarten og tro at alt bare går oppover, sier Bjørn Kjos til E24.

Torsdag markerer Norwegian 20 år på vingene. E24 møter Norwegian-grunnleggeren og konsernsjef Geir Karlsen på Gardermoen.

– Det vil alltid være oppturer og nedturer, sier Kjos, som i 2019 gikk av som Norwegian-sjef etter 17 år bak spakene.

Året etter var flyselskapet på randen av konkurs da pandemien traff. Det ble reddet, men aksjonærenes verdier gikk tapt.

– Vi hadde troen på at vi skulle få det til. At det var noen dager og kvelder der du begynte å få litt tvil, ja det var det, sier Karlsen.

– Det var nybrottsarbeid, sier han.

Nå har Norwegian færre fly, lite gjeld og penger på bok. Selskapet la vekk ambisjonene om satsing på langdistanse, Argentina og andre markeder og fokuserer på Norden og Norge.

– Vi skal vokse

Ifølge Karlsen legges nå grunnlaget for en ny vekstperiode.

– Vi skal vokse, men det her er jo å rykke tilbake til 2012 der du satt med kanskje 50 fly, sier han med referanse til året da Norwegian la inn en enorm flybestilling.

Les også

Første positive driftsresultat siden 2019: Norwegian tjente 1,3 milliarder kroner

Karlsen peker på at Norwegian har økt flåten fra 50 til 70 fly siden i fjor.

– Så kommer vi til å fly rundt 85 fly neste sommer. Vi må sørge for at vi har et velsmurt maskineri hver eneste dag. Vi har jobbet med kostnadssiden og begynner å komme ned på nivået der vi skal være.

– Så er det å ta markedsandeler, og beskytte våre egne markedsandeler.

Konsernsjef Geir Karlsen var med på jubileumsflygingen til Bergen.

– Har dere lært noe av tidligere ekspansjonsplaner når dere nå skal vokse på nytt?

– Jeg føler at det som skjedde i 2017, 2018 og 2019 var så ekstremt og så spesielt, at det er vanskelig å forutse. Så får vi en pandemi på toppen.

– Det er ikke bare en pandemi vi har vært gjennom. Det har vært en perfekt storm over ganske mange år. En rekke hendelser som det er veldig vanskelig å forutse, sier Karlsen.

Kjos lovpriser Karlsens innsats i den kompliserte redningsaksjonen som måtte gjennom rettslige prosesser i flere land.

– Gjennom pandemien har han slått stift med helskru, ler Kjos.

– Det var den perfekte storm. Jeg har ikke sett maken, legger Karlsen til.

– En av grunnene til at vi startet opp var at det for nordlendinger var akkurat like dyrt å fly til Oslo som det var å fly jorden rundt, sier Bjørn Kjos.

– Burde kanskje ikke kjøpt nye fly

Norwegian startet de første innenlandsrutene i 2002. Ti år senere var det duket for Norwegian største flyordre. 222 nye fly ble bestilt, den største ordren i Europa noensinne.

Med på kjøpet fulgte også lån. Da Norwegian sto med ryggen mot veggen under pandemien var gjelden på over 60 milliarder kroner.

Les også

Norwegian og Widerøe vil inngå billettsamarbeid

– Hele beslutningen lå på at 100 av disse flyene kunne vi lease ut. Det var grunnen til at vi laget leasingselskap i Irland, sier Kjos.

– Og vi visste at kineserne sto kø for å få tak i flyene vi hadde. Vi tjente veldig gode penger på de flyene vi startet å leie. Det skulle egentlig finansiere veksten fremover, sier han.

Kjos trekker frem de omfattende motorproblemene som deretter fulgte.

– Tok dere en stor risiko?

– Vi vurdert risiko. De første 50 flyene fikk vi veldig god finansiering på. Vi hadde tagere til de 50 første flyene til fantastiske priser.

– Det vi ikke trodde kom til å slå inn, det var det som slo inn – nemlig den tekniske risikoen.

– Sett i ettertid burde vi kanskje ikke kjøpt nye fly i det hele tatt, kanskje heller ventet til det hadde gått to–tre år, sir Kjos.

Rustet for vinteren

Selv om luftfarten har lagt pandemien bak seg, er ikke himmelen skyfri.

Sommeren har vært preget av kaos på europeiske flyplasser og høye drivstoffpriser.

Samtidig risikerer europeisk økonomi et tilbakeslag som følge av skyhøye energipriser. Høy prisvekst spiser av husholdningenes budsjetter.

Nylig advarte Ryanair-sjef Michael O’Leary om at bedringen i luftfarten trues av resesjonsrisiko, altså økonomiske nedgangstider, ifølge Bloomberg.

SER USIKKER ETTERSPØRSEL I VINTER: Konsernsjef Geir Karlsen.

– Høye drivstoffpriser treffer oss, som det treffer alle andre. Det gjør at vi ikke har de resultatene vi hadde håpet vi skulle ha, selv om vi kom ut av forrige kvartal med et ganske solid overskudd, sier Karlsen.

Norwegian er nå på vei ut av sommerens høysesong. Vinteren er normalt lavsesong.

– Når det gjelder vinteren er vi litt usikker på etterspørselen, sier Karlsen.

Les også

Tiden etter Norwegian: – Det tyngste jeg har opplevd i næringslivet

Han forteller at selskapet har inngått avtaler som gjør de kun betaler leasingselskapene for den tiden de flyr i perioden fra 1. oktober til 1. april.

– Vi har også inngått veldig gode avtaler med fagforeningene slik at hvis etterspørselen ikke er der, kan vi velge å fly mindre. Det er en fleksibilitet som jeg tror vi ikke har hatt før.

– Vi vil kanskje se denne vinteren at vi flyr med relativt sett mindre kapasitet enn det vi tidligere har gjort.

Publisert: