— Når jeg leser lokalaviser har jeg inntrykk av at det bare er veteraner som stiller opp, men 55 prosent av deltagerne har gått fire ganger eller mindre, sier professor Rolf Rønning.

3000 svarte på spørsmål

Han har undersøkt fjorårets deltagere, og tallene forteller hvem disse birkebeinerne er.

Rønning, som er tilknyttet høyskolen på Lillehammer, er selv en ivrig mosjonist. 56 ganger har 70-åringen startet i rennet, rittet og løpet som hører inn under Birken-arrangementene. I vinter gikk han Marcialonga på ski.

Interessen for Birken-deltagerne gir arrangøren et innblikk i alderssammensetning, bakgrunn, og hvor mye tid de bruker på trening.

Rønning forteller at for disse menneskene er langrenn en livsstil. Mange trener mellom fire og syv timer i uken, og kvinner har et like sterkt konkurranseinstinkt som menn.

— Et av svarene som også overrasket meg er at kvinnene oftere oppgir at de drar på ferie for å trene.

Vi har lett for å tenke at det er menn som drar på sykkeltur til Mallorca, men damene har også trening som mål når de reiser på ferie.

— 60 prosent av deltagerne i Birken sier at resultatet er viktig, og det er likt for begge kjønn. Man blir ikke mindre konkurransebevisst når man blir eldre. Selv om de ikke er så mange i klassen, er folk svært opptatt av om de gjør det godt eller dårlig.

- Ser du flere trekk og utfordringer?

— Ja, en utvikling som tilsier at det er mindre overlapp mellom dem som deltar i renn og ritt. Sykkelbølgen har gått litt ned.

Mange overvurderer seg selv

Professoren har delt inn løperne tre grupper. De som er så godt trent at de deltar i verdenscupen i turrenn, merkesamlerne og de som er med for første gang.

— Det er langt flere som sier at det å klare merket er det viktigste, fremfor dem som greier det. Over halvparten sier merket er viktig, men ikke i noen klasse er det mer enn 20–25 prosent som faktisk innfrir.

Av dem som har som mål å klare merket mislykkes en større prosentandel av mennene enn hva tilfellet er blant kvinnene, forteller professoren.

Mens Birkebeinerrennet hadde sin topp i 2013, med nesten 17.000 deltagere, er tallet i lørdagens renn nede på 10.000. Rønning mener at året 2014, ble spesielt. Da måtte rennet avlyses på grunn av været.

— Da mistet man en liten årgang, men fortsatt er antallet deltagere høyt.

Rønning ser av undersøkelsen at kvinner ikke har et like sterkt konkurranseinstinkt.

Hør siste episode av podcasten Aftenpodden Sport. Jan Åge Fjørtoft og Bertil Valderhaug oppsummerer den norske suksessvinteren sammen med programleder Kjetil Flygind: