GÅLÅ/RUKA: Sist Petter Northug sto på toppen av pallen i et sprintrenn var 3. februar 2016 i Drammen. Lørdag skulle den tidligere skikongen, som er på jakt etter VM-formen, endelig få oppleve følelsen av å være blant de beste igjen.

I sesongåpningen på Beitostølen sist helg maktet ikke Northug å ta seg videre fra prologen, men lørdag endte 32-åringen som nummer to i sprintfinalen, bak vinner Håvard Solås Taugbøl fra Lillehammer.

Og selv om de aller beste løperne går verdenscup i Finland denne helgen, kan ikke Northugs prestasjon karakteriseres som noe annet enn en en stor opptur.

– Det er brutalt, men jeg berger på at jeg akkurat klarer å være med i heatene, og at jeg har en god avslutning, sa Northug til speakeren på stadion rett etter finalen.

Selv om Northug var foran en såpass sterk løper som Steinkjers Pål Trøan Aune i finalen, karakteriserer han egen form som «trist». Han anser seg ikke aktuell for verdenscuprenn på Lillehammer neste helg.

– Jeg ser ikke noe poeng i gå på Lillehammer. Jeg kommer meg ikke videre fra prologen, og da er det liten vits i å være der. Det blir trening for min del. Jeg må trene og prøve å komme i form, sier Northug.

PÅ PALLEN: Petter Northug snakket med pressen etter sin oppløftende prestasjon på Gålå.
Olsen, Geir / NTB scanpix

Det er uttalelser som får støtte hos landslagssjef Vidar Løfshus.

– Planen er at han ikke skal gå på Lillehammer. Det er Petter og Arild (Monsen, journ.anm.) som legger planen. Prestasjonen lørdag er en god pekepinn. Vi får ta en vurdering på om vi endrer planen. Personlig mener jeg at det er trening som skal til for Petter nå, sier Løfshus til pressekorpset i finske Ruka.

Svak prolog

Northug slet i starten av lørdagens renn. Mosvikingen endte som nummer 25 i prologen, og var dermed akkurat innenfor de 30 som gikk videre til kvartfinalen.

POSITIV: Landslagssjef Vidar Løfshus er på plass i finske Ruka for verdenscup. Her uttaler han seg til norsk presse om Petter Northugs prestasjoner i norgescupen på Gålå.
Richard Sagen

– Jeg er ingen prologløper. Jeg er en heat-løper. I dag klarer jeg å komme meg finalen, men jeg kjenner at jeg er i dårlig form. Jeg tåler en kvartfinale, men så blir jeg seig, innrømmer Northug.

Det er i utslagsheatene at 32-åringen viser sine styrker. Han endte som nummer to i tredje kvartfinale, og tok samme plassering i semifinalen. Northug gir forholdene på Gålå mye av æren for prestasjonen.

– Det er faste forhold her, så da har jeg en fordel som en liten tjukkas på 87 kilo, sier han.

I MÅL: Petter Northug i målområdet etter lørdagens semifinale.
Anne-Marit Dahl

Landslagssjef Løfshus roser Northugs prestasjoner i utslagsheatene, men vil ikke si at veteranen overpresterte.

– Finalene er et stort lyspunkt, men når han først kommer så langt, er det egentlig som forventet. Med løpshodet hans og det han tåler av syre, er det enestående i norsk langrenn, så det overrasker meg ikke, sier Løfshus, som tror Northug reiser fra Gålå med en bedre følelse enn han har hatt på en stund.

– Jeg skal ikke miste bakkekontakten etter denne helga, men det var en god økt, sier Northug selv.

Har satt frist til midten av desember

VM i Seefeld er Northugs store mål denne sesongen, og lørdagens prestasjoner viser at håpet om å finne formen på sprint, fortsatt lever.

Det samme kan ikke sies om veteranens form på de ordinære distansene. Fredag gikk Northug 15-kilometer og endte som nummer 37.

– Akkurat nå er det milevis unna et bra nivå, det er elendig, sa Northug fredag.

Han var over to minutter bak vinner Dario Cologna.

– Det er jo et VM, og det er derfor jeg prøver. Selv om det kan bli vanskelig er det verdt et forsøk. Men det begynner å se håpløst ut, sier Northug, som har hatt flere treningsavbrudd under sesongoppkjøringen grunnet sykdom.

Norges største skistjerne har tidligere åpnet for at karrieren kan være over før jul, dersom kroppen ikke gir han svarene han vil ha.

Og mens verdenscupen på Lillehammer neste helg mest sannsynlig går uten Northug, er neste oppgave for mannen fra Mosvik skandinavisk cup i Östersund 14.–16. desember.

Frem til den tid skal den tidligere gullgrossisten trene på ski og barmark hjemme i Trondheim.

– Hvis det ikke gås fort på ski fra midten av desember, så er det slutt. Da er kvaliken over, så gjenstår det å se om det blir noe mesterskap. Skandinavisk cup er siste frist, har Northug uttalt.