Russland, januar 2018: Landslagene til Canada og Sør-Korea står klare på isen. Matt Dalton er en 31-åring fra Ontario. Men han står i de koreanske fargene – ikke de canadiske.

– Da den canadiske nasjonalsangen ble spilt var det spesielt, men definitivt litt pinlig. Jeg sov ikke så godt den natten, forteller Dalton til Reuters.

Ishockeymålvakten er én av 19 utøvere som har byttet statsborgerskap for å representere Sør-Korea i OL. Ifølge New York Times er dette første gang et land har «hentet inn» så mange utøvere før et OL.

Matt Dalton er født i Canada, men representerer nå Sør-Korea. Her slipper han inn en puck under en kamp mot nettopp Canada i 2017.
REUTERS

– Det hørtes litt ut som galskap

Hensikten med rekrutteringen er at Sør-Korea skal gjøre en god figur i OL på hjemmebane.

Sør-Korea er en maktfaktor i kortbane. Vertsnasjonen har også håp om å ta medaljer i skøyter og kunstløp. I mange av de resterende idrettene, derimot, er de sørkoreanske tradisjonene bortimot ikke-eksisterende.

Aking er ett eksempel. I et intervju med New York Times mimrer den tyske akeren Aileen Frisch tilbake til en spesielle telefonsamtale i 2015.

– Jeg følte meg ikke koreansk. Jeg snakket ikke koreansk. Det hørtes litt ut som galskap, forteller hun.

Lovendringer

Frisch svarte først «nei» på spørsmålet om hun ville representere Sør-Korea i OL. Men da hun ble spurt igjen, ombestemte hun seg.

Hun la opprinnelig opp i 2015, etter å ha blitt vraket fra det tyske OL-laget året før. Nå er hun igjen klar for OL – men i de sørkoreanske fargene.

Frisch innrømmer at de sørkoreanske lagvenninnene var skeptiske i starten. Men det har etter hvert snudd. Frisch ble sørkoreansk statsborger i 2016. Hun ble akseptert etter et intervju der hun sang Sør-Koreas nasjonalsang og svarte på spørsmål om landets historie.

Den tyskfødte akeren Aileen Frisch stortrives som en del av det sørkoreanske landslaget. Her er hun i aksjon i verdenscupkonkurransen i Pyeongchang i fjor.
EDGAR SU / REUTERS / NTB scanpix

I 2011 ble Sør-Koreas immigrasjonslover endret. Det sørkoreanske justisdepartementet opplyser overfor Reuters at endringenes hensikt er å «bidra til konkurransedyktighet innenfor sport, vitenskap og økonomi».

De 19 utøverne som Sør-Korea har rekruttert før OL er en sammensatt gruppe. Noen av utøverne har ingen tilknytning til Sør-Korea, mens andre er født i eller har familiebånd til landet.

Aileen Frisch tilhører den første kategorien. Magnus Kim tilhører den andre.

Kim har norsk far, men sørkoreansk mor. Han har dobbelt statsborgerskap, og valgte å representere Sør-Korea inn mot OL.

– Det er lite kunnskap om langrenn i Sør-Korea, men jeg får økonomisk støtte og styrer det meste av mitt eget opplegg selv, sa Kim til NRK i 2016.

Magnus Kim har norsk far, men sørkoreansk mor. Langrennsløperen representerer vertslandet.
ISSEI KATO / REUTERS / NTB scanpix

– De elsker Korea mer enn koreanere

Det er imidlertid langt fra alle som er begeistret for Sør-Koreas fremgangsmåte.

Overfor Reuters setter Roger Park – en professor ved det sørkoreanske Hanyang-universitetet – spørsmålstegn ved utøvernes motiver.

– I de fleste tilfeller beholder de sine opprinnelige statsborgerskap og drar tilbake til hjemlandet etter OL. Hvis de skaffer statsborgerskap bare for å konkurrere og tjene mye penger, er det mot den olympiske ånden, sier Park.

Sørkoreanske myndigheter har erkjent at de nye utøverne får mer i støtte enn utøverne som er etniske koreanere. De vil imidlertid ikke si hvor godt utøverne tjener.

Park Woo-sang, som spiller på det sørkoreanske ishockeylandslaget, har ikke noe problem med sine canadiske lagkamerater.

– Vi ser ikke på dem som naturaliserte spillere, vi ser på dem som koreanske spillere. Man kan si at de er utlendinger som elsker Korea mer enn koreanere selv, sier Park.

Kritikk fra Sveriges trener

Landslagssjefen for de svenske skiskytterne Wolfgang Pichler er blant kritikerne.

– Det handler om politikk. Jeg synes ikke det er riktig. Det er bra for lekene, men det er ikke helt rettferdig, sier Pichler til Aftonbladet.

Han får støtte fra den tidligere skiskytteren Carl-Johan Bergman.

– I OL er jo nasjon mot nasjon det store poenget. Jeg synes i hvert fall det skulle være like regler i alle nasjoner for hvor lett det er å bytte, sier Bergman.

På sprinten, den første skiskytterøvelsen i OL, stilte tre russiskfødte løpere til start for Sør-Korea, to kvinner og én mann.

Den beste plasseringen sto Timofej Lapsjin for. Han ble nummer 16 på herresprinten søndag.

I et intervju med nettstedet korea.net har Lapshin forklart hvorfor han ønsket å representere Sør-Korea.

– For å være ærlig, mottok jeg mange tilbud. Da jeg valgte mellom dem, fulgte jeg hjertet mitt. Jeg følte at jeg kunne klare å gjøre skiskyting populært i Sør-Korea, sa Lapshin.

Sveriges tyske landslagstrener Wolfgang Pichler er kritisk til rekrutteringen Sør-Korea har gjennomført før OL.
NTB scanpix

Stolt over begge land

Ishockeyspiller Matt Dalton må på sin side vente til torsdag på sin OL-debut for Sør-Korea.

Motstander er Tsjekkia. Det blir en knalltøff kamp for Sør-Korea – selv med canadiere på laget.

Daltons lagkamerat Brock Radunske – også han opprinnelig canadisk – lover å gi alt for sitt nye hjemland.

– Jeg vokste opp i Canada og jeg er stolt over å være canadisk. På en måte representerer jeg også Canada ... når jeg spiller for Korea, sier Radunske til Reuters, før han legger til:

– Jeg er stolt over å ha bodd i begge land. Når jeg går på isen, må jeg gjøre alt jeg kan for Korea.