Klokken er fire på natten, året er 2015. Deltagerne i Norseman Extreme Triathlon tripper på fergedekket, vel vitende om at de snart skal kaste seg i Hardangerfjorden og svømme 3800 meter. Vannet holder kun ti grader.

Sikkerhetsansvarlig Jørgen Melau bestemmer seg for å korte ned distansen til det halve. Hva som kan skje ved å svømme såpass langt i kaldt vann, er det for lite kunnskap om.

Derfor satte han, i samarbeid med Oslo universitetssykehus, Olympiatoppen og Norges idrettshøgskole, i gang prosjektet «Cold water swim» som skal gi svar på hvilke konsekvenser svømming i kaldt vann gir for triatleter.

– Vi har i kontrollerte former latt 20 triatlonutøvere svømme 3800 meter i ti grader kaldt vann, mens vi har målt kroppstemperaturen kontinuerlig. Dette har vi fått til ved at utøverne har svelget en pille som inneholder en temperaturmåler. Informasjonen overføres ved hjelp av bluetooth. Vi tok også lunge- og hjertetester både før og etter at de gikk i vannet, forteller Melau, som er forsker ved Sykehuset i Vestfold.

Det er ikke satt noen absolutt temperaturgrense før arrangøren må avlyse svømmingen. Det er derfor opp til hver enkelt arrangør å ta egen avgjørelse.

Triatlon utøves i 185 land. Mest populær er sporten i Australia, Spania, Tyskland, Mexico, Brasil, England og USA.

– Det internasjonale triatlonforbundet, som Norge forholder seg til, har vært mest opptatt av at det ikke skal bli for varmt i vannet for utøverne, da sporten er mest utbredt i land med høye temperaturer, sier Melau som selv har deltatt i seks Ironman-konkurranser.

Ironman er en ekstrem triatlon-form. Den består av 3,8 kilometer svømming, 180 kilometer sykling og avsluttes med maraton.

– Hvilke konsekvenser vil forskningen gi?

– For dem som jobber med sikkerhet i konkurranser, vil måten å forberede seg på få enkelte endringer, men jeg tror ikke forskningen vil gi store forandringer for sporten generelt, sier Melau.

De endelige forskningsresultatene vil være klare rundt sommertider 2017.