På en gressbane i sommerlate Stjørdal kjører TIL-spillerne en drøy times lang treningsøkt.

Det er to dager igjen til «Gutan» skal møte Rosenborg lørdag kveld, og i trøndervarmen ser jeg og fire andre tilskuere på at detaljene finpusses.

Selv om alle på sin måte er viktige blant de 18 spillerne på matta, knyttes det litt ekstra forventninger til hva en høyreist tromsøværing skal prestere på Lerkendal.

Rune Robertsen, sportsredaktør iTromsø.

Runar Espejord (22) er spiss på TIL. En rolle som forplikter. Lykkes man her vil, hverdagen gå som en lek. Kommer måltørken, betyr det også kritiske spørsmål om hva som er galt. Det er til Espejord mange vil se på lørdag når TIL trenger et mål.

Flere år med skader har gjort at U21-landslagsspissen, som tidlig ble lagt merke til, ikke har preget norsk fotball som mange hadde trodd. Men denne vinteren og våren har ikke lange perioder med skader satt Espejord ute. Og resultatet er tydelig. En spiller som gir noe ekstra både til laget og publikum.

Høydepunkter: TIL-Odd 2-1

Dermed kan man tro at mye ligger til rette for at TIL er i ferd med å skape en ny stjerneangriper. Som tar opp tradisjonen etter Rune Lange, Ole Martin Årst og ikke minst Sigurd Rushfeldt.

Sistnevnte er uten tvil den største og viktigste spilleren i TILs historie. 172 eliteseriemål – en rekord som synes totalt uslåelig – snakker for seg selv.

Men hvis Rushfeldt hadde slått igjennom i 2018, ville han aldri fått den samme statusen i Tromsø som han nå har gjort seg fortjent til.

Årsaken er enkel. Der Sigurd Rushfeldt tilbrakte fem år i TIL før han ble solgt for 7,5 millioner kroner til Rosenborg etter 1996-sesongen, ville han trolig vært borte etter maksimalt to år i dagens marked.

Når man annenhver søndag kan se en attraksjon som Rushfeldt på Alfheim over så lang tid, skaper det et spesielt bånd mellom spiller og fans. Det er nesten utrolig å tenke på at Rushfeldt ble værende i TIL så lenge som han ble.

Ikke før han hadde senket Bodø/Glimt på overtid i cupfinalen i 1996 ble han hentet til det som kanskje er Rosenborgs beste årgang noensinne.

For 24 år og to uker siden spilte Sigurd Rushfeldt fra start da Norge møtte Italia i USA-VM. Som TIL-spiller. Og han ble i klubben i to og et halvt år etter det også etter å ha preget Eliteserien i fem år. Det er utenkelig i dagens fotball.

Se for deg at Runar Espejord hadde startet for Norge dersom vi hadde vært i Russland-VM. Det er vel heller tvilsomt at han hadde vært en TIL-spiller i det øyeblikket, men om det hadde vært tilfelle ville Espejord i hvert fall ikke vært en av «Gutan» etter mesterskapet.

Slik har fotballen forandret seg, og tatt fra oss muligheten til å skape egne lokale «stjernespisser» som blir i klubben over mange år. Kanskje nettopp derfor er fallhøyden ekstra stor når angrepsspillere hentes inn, siden de koster mest, og ofte er mest profilert.

Mange utenlandske klubber har i dag full kontroll på hva som rører seg også i norsk fotball. En spiller som Runar Espejord har for lengst blitt lagt merke til – mye fordi han har spilt et titalls aldersbestemte landskamper, og også scoret mye der.

Noen av disse klubbene vil – dersom Espejord fortsetter som nå – komme sterkere på banen. De vil ikke vente for lenge, slik at Espejord blir for dyr. Spisser er dyrest og mest attraktive på markedet. Enda den dag i dag er 40-millionersovergangen til Rune Lange fra Tromsø til Trabzonspor i 2000 sjokkerende.

Så er det opp til ledelsen på Alfheim hvor mye de vil ta seg betalt for arvesølvet. For det er hevet over enhver tvil at Espejord er den spilleren i klubben med desidert størst potensiell verdi.

Kommer en klubb på banen med en sum på noen millioner, vil TIL i sin økonomiske situasjon måtte vurdere budet. Og trolig takke ja.

Da forsvinner Runar Espejord, og TIL vil på ny måtte jakte den neste storspissen. Uten at publikum i praksis har fått mer enn en smakebit av hva han er god for.

Hva som skjer i Espejords karriere er langt fra sikkert å spå. Skader eller feil klubbvalg kan ødelegge framtiden hans.

Det eneste som er sikkert er at verken han, eller noen etter, vil konkurrere med Sigurd Rushfeldts status i Tromsø.