BELFAST: Nordirske supportere sjarmerte hele Fotball-Europa under fjorårets EM.

Med sangen om spissen Will Grigg sto de for sommerens store fotballhit. De grønne hordene skapte fantastisk stemning på tribunene og i franske byer.

Fotball er på sitt beste når det samler og forener på tvers av konfliktlinjer. På Windsor Park, hvor Norge spiller søndag, viste idretten seg lenge fra en helt annen side

Under «The Troubles» – den nordirske konflikten som fra slutten av 1960-tallet og frem til fredsavtalen på langfredag i 1998 krevde flere tusen menneskeliv – var landslagsarenaen en arena for sekterisme og det motsatte av forsoning.

Den dype splittelsen i samfunnet på grunn av nasjonalisme, religion og politikk slo også ut på tribunene.

Landslaget ble støttet av de protestantiske unionistene, de som ville at Nord-Irland skulle forbli en del av Storbritannia.

Sanger, flagg og bannere på arenaen gjorde at den katolske delen av befolkningen som støttet tanken et forent Irland, følte seg fremmedgjort eller uønsket.

Mange av dem støttet heller laget til den irske republikken lenger sør på øya.

EM var med å samle folket nord på Irland.
Petr David Josek, TT / NTB scanpix

Støtten viktig for laget

– Jeg tror at en av grunnene til at de nå gjør det så bra, er at det er en stor støtte rundt laget, sier Lars Lagerbäck, som søndag debuterer som norsk landslagssjef i Belfast.

Han mener idrett alltid har en mulighet til å minske motsetningene i et land. Som Island-trener opplevde han hvilken entusiasme et landslag kan skape.

– I et lite land kan du få en veldig stor oppslutning. Du merker det veldig når du får en sånn reise. Alle blir veldig støttende.

Synger for Dronningen

David Mitchell, Ian Somerville og Owen Hargie fra universitetene i Belfast og Leicester forsket fra 2012 til 2015 på idrett og sosial ekskludering i Nord-Irland.

I en artikkel hos London School of Economics skriver de at rugby lenge har vært mest populær hos de probritiske unionistene, mens gælisk fotball har stått sterkt hos de irske nasjonalistene.

Dette er nå i ferd med å endre seg, mener forskerne. Deres undersøkelser viser at flertallet hos både protestanter og katolikker mener det er bra at disse barrièrene brytes ned. 89 prosent av de spurte er enige i at sport kan spille en viktig rolle i å bygge broer.

Fortsatt er det imidlertid slik at det er symboler som skiller. Før kampen søndag vil den britiske nasjonalsangen «God save the Queen» bli spilt. På mange gæliske idrettsarrangementer er det derimot den irske som blir sunget.

Sangen om spissen Will Grigg ble sommerens store landeplage på internasjonale fotballbaner.
John Sibley, Reuters

Katolikk som trener

To tredjedeler av katolikkene sier nå at de gjerne ser at flere katolikker støtter landslaget. Det er nesten ingen forskjell blant katolikker og protestanter som sier at kan tenke seg å gå på Windsdor Park om de ble tilbudt en billett.

Kanskje har det noe med at det er katolikken Michael O’Neill som er trener for laget.

– Det ble gjort mye utav det i mediene, og jeg tenkte at «dette er en stor ting, konsekvensene kan bli store». Reaksjonene fra folk, publikum og alle innenfor fotballen har imidlertid bare vært positive. Det har trolig vært det beste av alt med jobben, sa han før fjorårets EM.

For første gang i EM-historien var både Irland og Nord-Irland kvalifisert til mesterskapet.
Darren Staples, Reuters

Lennon ble drapstruet

I 2002 var stemningen imidlertid en helt annen. Neil Lennon var nylig utnevnt til kaptein på laget. Katolikken født i Lurgan hadde spilt nesten 40 landskamper for Nord-Irland med full støtte fra tribunene.

Det endret seg imidlertid da han gikk ut i mediene og sa at han støttet tanken om et felles landslag for hele Irland. Dette er allerede tilfellet i rugby, cricket og andre idretter.

Dette skjedde nokså samtidig med at han signerte for Celtic.

Han ble buet på og skjelt ut på Windsor Park, og før en vennskapskamp mot Kypros i august 2002 ble han drapstruet. Politiet fryktet at irske paramilitære grupper sto bak.

Lennon valgte å slutte på landslaget.

I undersøkelsene til forskertrioen kommer det frem at like over halvparten av befolkningen nå støtter tanken om et felles lag for hele Irland.

Støtten er størst blant katolikkene, men også 40 prosent av de spurte protestantene mener det kan være en god idé.

Norge må vinne

Fjorårets EM ble en opptur som stoppet i åttedelsfinalen da Wales ble for sterke. Nordirene har startet også denne VM-kvalifiseringen meget bra. Før kampen mot Norge har de annenplassen i gruppe C bak Tyskland.

Med syv poeng er de fire foran Norge, som er helt avhengig av seier for å holde liv i det teoretiske håpet om annenplassen i gruppen.

Kilder: The Guardian, BBC, Independent