– Jeg våknet opp i dag med et stort smil rundt munnen. Island er i VM 2018!

Etter 2–0-seieren over Kosovo hjemme i Reykjavik mandag kveld, var det klart: Island med sine 334.000 innbyggere var klare for nasjonens aller første VM-sluttspill. Og det som tidenes minste VM-deltager målt i antall innbyggere.

Én mann fulgte veien til det historiske VM-sluttspillet foran TV-skjermen: Norges landslagssjef Lars Lagerbäck, som trente Island i fem år og ledet nasjonen både til EM-sluttspill og EM-kvartfinale.

Lagerbäck la grunnlaget. Og han var svært fornøyd med at landslaget klarte å følge opp EM-innsatsen.

Derfor skrev han brev til KSI (Det islandske fotballforbundet) og Islands innbyggere tirsdag morgen.

– Jeg har selvfølgelig fulgt dere på veien til VM 2018 og min respekt for dere er fortsatt stigende. Spesielt holdningene spillerne viser i hver eneste kamp. Som noen sier: «Med de riktige holdningene kan du alltid vinne», skriver Lagerbäck blant annet.

– Vet hvor hardt dere har jobbet

Han fortsetter:

– Først vil jeg gratulere alle mine tidligere kolleger og venner i KSI. Jeg vet hvor hardt dere har jobbet sammen for dette, slik dere også gjorde i min tid på Island. Men mest av alt vil jeg gratulere deres fantastiske landslag. Alle spillerne som har vært involvert. Ved siden av deres fotballkvaliteter har dere noe ekstra. Jeg tenker på deres mentale styrke og lagfølelse. Dere fortjente alle å komme til Russland. Dere har en stor plass i mitt hjerte og jeg vil følge dere så lenge jeg lever.

Lagerbäck fortsetter med å rose «laget bak laget», altså trenere og støtteapparat. Og helt til slutt, landslagssjef Heimir Hallgrímsson, som overtok stafettpinnen etter Lagerbäck etter EM-eventyret sist sommer.

– Etter fem år sammen ble du en av mine beste venner og kolleger. Du er etter min mening en fotballtrener på høyt nivå. Men enda viktigere: Du har en fantastisk personlighet. Måten du har ledet laget til Russland, sammen med resten av støtteapparatet, er absolutt toppklasse.

Les hele brevet fra Lars Lagerbäck til hele Island her.

Aftenpodden Sport oppsummerer VM-kvaliken. Her er to ting Island har som Norge mangler: