STORO: Han har vært inn og ut av et Fulham-lag som sliter i nedre del av Premier League-tabellen.

Norges landslagskaptein mener det er naturlig med utskiftninger på et lag «det ikke helt har gått på skinner for».

Men Stefan Johansen mener han er bedre rustet til de to kampene mot Slovenia og Bulgaria, enn hva som var tilfelle i de to første Nations League-kampene.

– Det var verre stilt før forrige samling, men jeg leverte ganske bra da, sier Johansen og sikter til de to målene mot Kypros på Ullevaal.

Anfield-møte 11. november

Han har spilt tre Premier League-kamper for Fulham siden den gangen, én av dem fra start.

Det håper han også å gjøre når klubblaget Fulham møter favorittlaget Liverpool på Anfield søndag 11. november.

Da spiller han forhåpentligvis mot kompisen Virgil van Dijk. Verdens dyreste forsvarsspiller har storspilt for Liverpool etter overgangen til 800 millioner kroner i januar.

– For meg er han helt der oppe. Han står ikke tilbake for noen. Jeg mener han er lett blant de tre beste stopperne i verden, sier Johansen om Liverpools stopperbauta.

De ble gode venner da de spilte sammen i Celtic for tre-fire år siden. De har beholdt vennskapet etter det. Virgil van Dijk var på gjestelisten da Norges landslagskaptein giftet seg med sin Pernille i Bodø i juni 2017.

De har feriert sammen de tre-fire siste årene, senest i sommer. Johansen og hans familie har også vært i Liverpool på besøk hos nederlenderens familie «to-tre ganger».

Celtic-trioen Nir Bitton (t.v.), Virgil van Dijk og Stefan Johansen i 2015.
Graham Stuart, Reuters

Tar med kone og barn til Liverpool

– Det blir artig å kunne møte ham i kamp. Selv om jeg er litt Liverpool-supporter, vil det være artig å slå dem der borte, gliser Johansen.

27-åringen innrømmer at det blir spesielt å møte sin nære venn som motstander på banen. Men de har ikke snakket mye om Anfield-møtet 11. november.

– Ikke noe mer enn at det kommer kone og barn som skal bo hos dem. Vi møtes nok etter kampen. Vi har fri og de har fri. Det blir artig å møte ham igjen.

– Hvordan er han som type utenfor banen?

– Det er en fin fyr. Det er en god venn av meg, men vennskapet holder jeg privat.

– Hva er hans aller beste egenskap på banen?

– Virgil har mange gode egenskaper. Men autoriteten smitter veldig over på de andre. Liverpool har en del unge spillere i forsvar, det virker som han har fått dem rundt seg til å bli tryggere. Hele forsvaret til Liverpool ser tryggere ut. I tillegg har Liverpool fått en veldig bra keeper (Alisson) bak der igjen, han har gjort det kanonbra. Det ser veldig bra ut for dem, svarer Fulham-spilleren og Liverpool-supporteren.

Tre baklengs på åtte kamper

Med Virgil van Dijk har Liverpool kun sluppet inn tre mål på åtte seriekamper. De har vunnet seks, spilt to uavgjort, ikke tapt, og ligger likt med tabelltopp Manchester City i poeng.

Verre stilt er det for Johansens Fulham, som kun har fem poeng og tre lag bak seg.

Men først er det Norge som gjelder for landslagskapteinen. Slovenia er motstander på Ullevaal lørdag. Tre dager senere kommer Bulgaria til Oslo.

Med seier i de to kampene har Norge et godt utgangspunkt for å vinne sin Nations League-gruppe.