ALKMAAR: – Jeg hadde en veldig fin prat med treneren, og det er selvfølgelig det viktigste når du skal på utlån, der det er litt usikkerhet. Da er det viktig å ha en trener som tror på deg, og det føler jeg at jeg har her.

Det sa Martin Ødegaard til Aftenposten etter Vitesse-debuten mot AZ Alkmaar.

Han snakket om Leonid Slutskij, russeren som tok over som trener for det nederlandske laget før denne sesongen.

Slutskij var fast bestemt på at han ønsket seg Ødegaard. Og han er overbevist om at han kan få 19-åringen til å skinne, selv om unggutten ikke fikk så mye som et minutt for det norske landslaget sist uke.

Katt satt fast i tre

Vitesse-treneren har også en helt spesiell historie.

Den handler om en skjebnesvanger hendelse med en katt i et tre.

Som tenåring drømte Slutskij om å bli profesjonell keeper. Hjemme i den russiske byen Volgograd voktet han målet i 3.-divisjon. Men så ble proffdrømmene lagt i grus.

En nabojente kom gråtende til 17 år gamle Slutskij. Katten hennes hadde satt seg fast i et tre. Slutskij klatret opp i treet for å hente katten, men dundret selv i bakken.

Resultatet ble en kraftig hjernerystelse og et ødelagt kne.

Historien fortelles i boken Leonid Slutskij: the Coach from Next Door, skrevet av journalisten Igor Rabiner og gjengitt i fotballtidsskriftet The Blizzard.

– I tre måneder lå jeg bare på ryggen. Jeg kunne ikke engang snu meg, forteller Slutskij i boken.

Slo til dommer

Han kom seg etter hvert på beina, og gleden var enorm da han kunne kaste krykkene. Men det ble aldri noen fotballkarriere.

Slutskij var imidlertid ikke villig til å gi slipp på fotballivet. Det var hans lidenskap.

Leonid Slutskij og Martin Ødegaard etter kampen mot AZ Alkmaar.
Jon Olav Nesvold / BILDBYRÅN NORWAY

Derfor begynte russeren som trener. Han gjorde Olimpia Volgograd til landets beste juniorlag. Så ble laget etablert på seniornivå.

Slutskij hadde et svært tett forhold til spillerne han hadde utviklet fra juniorer til profesjonelle spillere på nivå tre i Russland.

Han strakte seg langt for å beskytte dem. Under en kamp i 2000 gikk det for langt.

I boken om treneren forteller han at dommeren ga en rekke dypt urettferdige avgjørelser mot laget. Han følte det «som om noen slo barnet mitt».

– Jeg så på hvordan disse 17–18-åringene som ikke skjønte hva som foregikk, som så på meg og sa med øynene: «Vær så snill, forsvar oss». Så jeg slo dommeren i kjeven med høyre hånd. Jeg innser at det var fryktelig. Å slå en dommer er ikke den mest effektive måten å forandre verden på, forteller Slutskij til Igor Rabiner.

Slutskij slapp unna med en utestengelse på et halvt år.

Episoden til tross: Overfor Aftenposten beskriver Rabiner Slutskij som en «positiv, åpen og morsom trener som alltid har et nært forhold til spillerne sine».

Det var også slik han fremsto da vi møtte ham etter Ødegaards Vitesse-debut i Alkmaar like utenfor Amsterdam. De fleste kommentarer ble fulgt av et avvæpnende smil og glimt i øyet.

Ble ikke gjenkjent av Ferguson

Etter Olimpia-årene var Slutskij trener for noen reservelag. I 2005 fikk han omsider sjansen på øverste nivå, for den tidligere toppklubben FC Moskva.

Den store suksessen skulle imidlertid komme for en annen klubb fra hovedstaden: CSKA Moskva.

Da han akkurat var blitt ansatt i 2009, skulle laget møte Manchester United i Champions League. Før kampen gikk han forbi Alex Ferguson på Old Trafford-gressmatten, men United-manageren ante ikke hvem han var.

Det skulle endre seg raskt. Den engelske giganten ble rystet, og oppgjøret endte 3–3.

Slutskij ledet CSKA Moskva til ligatittelen i 2013, 2014 og 2016. Mot slutten kombinerte han rollen med trenerjobben for Russland. Da var han den første russiske landslagssjefen uten en profesjonell spillerkarriere å vise til.

For Leonid Slutskij er fotball den store lidenskapen.
Jon Olav Nesvold / BILDBYR N NORWAY

Motivasjonen var én spiller

For Slutskij er fotball altoppslukende. Han puster fotball med en brennende lidenskap.

Kombinerer du det med perfeksjonismen – han kunne gråte om han ikke fikk toppkarakterer på skolen – får du en intens trener.

– Han er veldig tydelig og klar på hva han ønsker. Vi får kjørt oss på treningene, det er intensivt og mye ballberøring. Samtidig er det mye taktisk også, vurderer Martin Ødegaard etter sin første uke under Slutskijs ledelse.

– Han er en god taktiker og en som analyserer motstanderne grundig, men hans fremste kvalitet er å forstå spillerne samt evnen til å lede dem i retningen han ønsker. Han er ikke fan av strenge straffer til spillerne og kjefter aldri på dem, men han kan likevel ta resolutte beslutninger om det trengs, beskriver Igor Rabiner.

Journalisten og forfatteren forteller at Slutskij har fått et spesielt nært forhold til enkelte spillere. En av dem er Aleksandr Golovin (22), som i sommer ble solgt fra CSKA Moskva til Monaco etter et godt VM.

– Slutskij har til og med fortalt meg at det som motiverte ham til å bli den siste sesongen i CSKA, var å utvikle Golovin. I det øyeblikket han skjønte at Golovin var sterk nok til å vokse videre uten ham, bestemte han seg for å følge drømmen om å jobbe i utlandet, sier Rabiner.

Leonid Slutskij var opptatt av Aleksandr Golovins utvikling.
Pavel Golovkin / TT NYHETSBYRÅN

Avgjørende Ødegaard-samtale

Turen gikk til Championship-klubben Hull, der lønnen ifølge Rabiner var fire ganger lavere enn i CSKA Moskva. Oppholdet i England tok imidlertid slutt etter noen måneder.

– Han bryr seg nesten ikke om penger. Den fremste motivasjonen er å ha det gøy med jobben, sier forfatteren.

Kanskje var det derfor han var så opptatt av å få Ødegaard til klubben, et talent han kan hjelpe opp mot den største scenen, som med Golovin.

Etter Ødegaards debut fikk han raskt selskap av Slutskij på vei av banen. Etterpå snakket treneren engasjert om spilleren han ønsket seg så sterkt.

Det var samtalen med ham som ble avgjørende for at Ødegaard endte opp i Vitesse.

– Jeg var helt ærlig. Jeg har en russisk stil. Vi er direkte, vi snakker ikke om været og sånne ting. Jeg sa at han er et stort talent med stort potensial, som vi kan få ut. Og så kan han hjelpe oss med å oppnå våre mål, sier Slutskij til Aftenposten.

– Det var en del klubber som var interesserte. Men det ble viktig at det var en trener som var tydelig på at han ville ha meg, sier Ødegaard.