KROATIA - ENGLAND 2–1 etter ekstraomganger

LUZJNIKI STADION, MOSKVA: Det var noen helt utrolige scener som utspilte seg på den russiske nasjonalarenaen da dommer Cüneyt Çakir blåste i fløyten for siste gang.

Mario Mandzukic sendte 4,5 millioner kroater til himmels da han fire minutter uti den andre ekstraomgangen gjorde det ingen for noen uker siden trodde var mulig.

De kroatiske spillerne sprintet mot sine supportere, kastet magen mot gresset og skled mot horden i hvit og rødt.

Søndag setter verdens mest prestisjefylte trofé kursen mot enten Zagreb eller Paris. Balkan-landet skal spille VM-finale i fotball. VM-finale!

FINALE: Luka Modric og kroatene jubler, mens Jordan Pickford og engelskmennene depper.
Ekornesvåg, Svein Ove / NTB scanpix

Juventus-spiss Mandzukic vil for alltid bli husket for måten han lurte seg inn bak John Stones og gjorde det han er blant de beste i verden til, nemlig å sette ballen i mål.

De kroatiske supporterne kunne ikke tro det historiske som utspilte seg rett foran deres egne øyne.

En halvtime etter at siste akt i VM-dramaet var utspilt, sto de fortsatt og sang for sine helter. Spillerne samlet seg til lagbilde, mange av dem hadde med seg barna som så ut til å ha den beste kvelden så langt i sine korte liv.

– Vi startet ikke så bra, men igjen viste vi karakterstyrke. I alle cuprunder har vi kommet tilbake etter å ha ligget under. Før var vi ikke så sterke, sa Kroatias første målscorer, Ivan Perisic.

Landslagssjef Zlatko Dalic var svært stolt etter 120 spilte minutter i Moskva.

– Jeg vet ikke hva jeg skal si om det spillerne gjorde i dag, styrken de viste, utholdenheten og energien. Jeg ville gjøre bytter, men ingen ville ut. Alle sa «jeg kan fortsette å spille». Noen spilte med skader som ville sette dem utenfor vanlige kamper. To av dem hadde et halvt bein, men det var ikke mulig å se, sa Dalic.

– Det viser en karakterstyrke og en vilje som gjør meg stolt.

Skuffet Harry Kane

De hvitkledte, beseirede motstanderne sank sammen på gresset i fortvilelse da nederlaget var et faktum.

– VM har vært utrolig, men det gjør virkelig vondt å tape. Vi ønsket å vinne hele greia og vi trodde vi hadde gjort nok for å klare det, men det holdt ikke, sa England-kaptein Harry Kane ifølge BBC.

– I store kamper er det små marginer som utgjør forskjellene. De fikk en ball som gikk deres vei på slutten og han (Mandzukic) satte den. Vi spilte bra i starten og i ekstraomgangene, men vi misbrukte sjansene til å ta det hjem, sa Kane.

VMs foreløpige toppscorer klarer imidlertid å se noe positivt i det hele.

– Det er mye å ta med seg fra denne turneringen. Det er et stort steg fra to år tilbake, sier Kane og tenker på at England ble slått ut av Island i EM i 2016.

Southgate: - Utrolig stolt

Fra de engelske supporterne kom inn på mektige Luzjniki stadion i Moskva, sang de It’s coming home. Til slutt måtte imidlertid de hardt prøvede innse at det gjør den ikke i år heller. VM-pokalen skal ikke til London.

– Vi var virkelig gode i første omgang og skapte sjanser, men etter at de scoret mistet vi overtaket. I ekstraomgangene viste vi at vi var solide, men det er små marginer i utslagskamper. Når man har gode perioder i kamper mot store lag må man utnytte dem, og vi trengte et mål nummer to, sa Englands landslagssjef Gareth Southgate.

Landslagssjef Gareth Southgate trøster spillerne etter semifinaletapet.
Francisco Seco / TT NYHETSBYRÅN

Han roste sine unge spillere etter kraftdemonstrasjonen semifinalen ble.

– Vi visste at laget vi tok med oss hit var det mest urutinerte i hele VM. Den eneste måten vi kunne få endret det på, var ved å spille flere turneringskamper, sier Southgate, og peker på at Kroatia har stjerner som Luka Modric og Ivan Rakitic, som er vant til å spille store oppgjør.

– Jeg er enormt stolt av måten spillerne har opptrådt på, og vi kan se på reaksjonen til supporterne at de føler det på samme måte, sier Southgate.

BRØL: Dejan Lovren brøler ut sin glede etter at Ivan Perisic utlignet for Kroatia etter 68 minutter.
DARREN STAPLES / Reuters

England hadde full kontroll

I 68 minutter var dette en semifinale England hadde full kontroll på.

Motstanderen hadde lenge nesten ingenting å by på, men da Ivan Perisic på ekte krigersk vis kastet foten foran Kyle Walkers hode og kjempet inn 1-1, var det gnisten som antente noe som hadde ligget der latent.

Minutter senere smalt Perisic ballen i den engelske stolpen, de kroatiske supporterne hadde plutselig fått troen, og med sine brøl drev de sine helter frem mot det som ikke skulle være mulig.

England var plutselig på defensiven. Jordan Pickford, som har vært så god til nå i mesterskapet, rotet det til med en elendig utboksing etter 83 minutter.

Perisic fikk nok en mulighet, men fra litt skrått hold satte han ballen over det tomme målet.

UTLIGNET: Så glad ble Ivan Perisic etter å ha satt inn 1–1 mot England.
Alastair Grant / TT NYHETSBYRÅN

Trippers drømmestart

Der det lenge var lenge litt daft på tribunen under tirsdagens semifinale mellom Frankrike og Belgia, var det på ingen måte tilfelle i Moskva.

Briter og kroater sang nesten uten opphold for sine lag, og byttet etter temperaturen i kampen på å være mest høylytt.

Kieran Trippier ga England ledelsen etter bare seks minutter, med et frispark som ville blått stående som legendarisk i den engelske fotballhistorien om sluttresultatet hadde blitt et annet.

STEMNING: Kroatiske supportere følger VM-semifinalen hjemme i Zagreb.
ANTONIO BRONIC / REUTERS

Tottenham-spilleren fant ut at VM-semifinalen var den perfekte anledning å score sitt første landslagsmål. Han sendte frisparket over muren etter at Tottenham-spiller Dele Alli noe unødvendig var lagt i bakken av tidligere Tottenham-spiller Luka Modric.

England fikk den perfekte starten de hadde drømt om, og Kroatia slet lenge med å slå tilbake.

Raheem Sterling drev det kroatiske forsvaret til vanvidd i den første omgangen, med sine utallige løpeturer i voldsom høy fart.

Den engelske midtbanen klarte i stor nok grad å demme opp for Modric, som har vært så genial tidligere i mesterskapet.

Utover i kampen viste imidlertid magikeren at det så godt som er umulig å holde ham i sjakk i 120 minutter.

England klarte aldri å svare

Trippier kunne nesten fått en målgivende pasning ni minutter etter scoringen, men Harry Maguire headet hjørnesparket like utenfor.

Det var nesten utrolig at Harry Kane ikke scoret nok et VM-mål etter en halvtime. Danijel Subasic vartet først opp med en glimrende redning, før kroaten var mer enn heldig da Kanes retur gikk via målvaktens legg og i stolpen.

Den andre omgangen snudde som nevnt karakter ved Perisic’ utligning, men Kroatia klarte aldri å utnytte overtaket de hadde fått i den ordinære tiden.

I den første ekstraomgangen hadde begge lag en stor sjanse hver.

John Stones’ heading etter et hjørnespark ble reddet på streken av Sime Vrsaljko, mens Mario Mandzukic fikk en enorm mulighet da Perisic slo et godt innlegg like før den andre pausen. Avslutningen fra kloss hold ble imidlertid reddet av Pickford på modig vis.

I den andre bestemte altså Mandzukic seg for å bli folkehelt for evig tid.

En seier i søndagens finale kan fort bli stående som det aller største siden landet fikk sin selvstendighet i 1991.