Tirsdag kom nyheten om at den tidligere Premier League-spilleren Aleksej Smertin har fått ansvaret med å lede etterforskningen av rasisme i russisk fotball.

Et drøyt år før VM i Russland, lover Smertin å gjøre «alt i min makt for å holde rasisme og diskriminering borte fra fotballen i mitt land».

Rollen er viktig for VM-arrangøren. Inn mot mesterskapet vil det settes et kritisk søkelys på vertsnasjonen. Rasisme er et av områdene i russisk fotball som er gjenstand for mest kritikk internasjonalt.

Uttalelser skapte forundring

Derfor er det mange som stusser over valget av Smertin til akkurat denne rollen. På sosiale medier blir ansettelsen møtt med undring og ironiske kommentarer.

Det er sitater fra to år tilbake som nå blir børstet støv av.

– Det er ikke rasisme i Russland. Det eksisterer ikke. Det er akkurat som mote. Det kommer fra andre land, sa Smertin til BBC i september 2015.

Den tidligere russiske landslagskapteinen, som også er VM-ambassadør, bagatelliserte også episoder der russiske fans har hånet mørkhudede spillere med banener.

Han omtalte episodene som noe som ble gjort «på gøy», og mente at det ikke handlet om rasisme, men om å distrahere motstanderlagets mørkhudede spillere.

Sitatene blir nå mye omtalt på Twitter, og flere internasjonale medier, blant andre The Guardian, trekker dem frem igjen.

Flere rasisme-tilfeller

Rapporter fra SOVA-senteret i Moskva og det internasjonale FARE-nettverket. (Football Against Racism in Europe), som registrerer diskriminerende oppførsel på stadioner, viser at rasismeproblemet er økende i russisk fotball.

I 2014/15-sesongen registrerte de 92 tilfeller, mot 83 i de to foregående sesongene tilsammen. De fleste av tilfellene er ytre-høyre - eller nynazistiske ytringer.

Hulk har fortalt om at han ble utsatt for rasisme da han spilte for Zenit St. Petersburg.
MAXIM ZMEYEV / X01348

I rapportene vises det til ti tilfeller av rasisme mot svarte spillere, mot fem i de to forrige årene. Hulk, den brasilianske stjernespissen som tidligere spilte for Zenit St. Petersburg, har sagt at han blir utsatt for rasisme i nesten hver eneste kamp i Russland.

– Det russiske fotballforbundet er blitt flinkere til å straffe klubbene, men det finnes ingen plan for å jobbe sammen med supporterne for å få dem til å endre kulturen, sa FARE-leder Piara Powar.

– Mye rasisme

Jørgen Jalland spilte for Rubin Kazan i 2005 og 2006.

– De fleste store klubbene har en ultrasgjeng. Det var ikke veldig mye tribunebråk mens jeg var der, men det er ganske mye rasisme i russisk fotball. De har hatt problemer med det lenge, sa Jalland til Aftenposten i juni i fjor.

Under fotball-EM den måneden fikk Russland også mye negativ oppmerksomhet for supportervold på tribunene og i gatene.

Hør historien om da en 12 år gammel Skinstad konfronterte Mika Myllylä med doping. Og vi vurderer norske gullsjanser i Lahti: