Kristne og muslimer må tilgi hverandre for alle de gangene de har krenket hverandre og aldri mer komme i konflikt, sa den 81 år gamle paven da han trådte inn i Umayyad-moskeen i Damaskus med hvite tøfler.

Syrias president Bashar al-Assad tok til orde for en langt sterkere allianse mellom kristne og muslimer, da han ønsket den katolske kirkens overhode velkommen til den syriske hovedstaden. 33 år gamle Assad benyttet pavens besøk i Syria til å rette et sviende angrep mot Israel.

— Kristne og muslimer må gjøre felles sak mot dem som forsøker å drepe prinsippet i alle religioner med samme mentalitet de brukte for å forråde Jesus Kristus, og på samme måte som de forsøkte å forråde profeten Muhammed, sa Assad.

En israelsk talsmann betegnet Assads uttalelser som skjendige.

Historisk Den 81 år gamle og helsesvekkede pave Johannes Paul II la an en mer forsonende tone. Uten å nevne Israel ved navn pekte han på prinsippene som forbyr okkupasjon og som skal sikre menneskers selvbestemmelsesrett og respekten for FN-vedtak og Geneve-konvensjonene.

— Dette er et historisk øyeblikk, dette er møtet mellom islam og kristendommen, sa kommentatoren i syrisk fjernsyn, da paven trådte inn i den store Umayyad-moskeen i sentrum av Damaskus. I 1986 ble han den første paven som besøkte en jødisk synagoge.

— I dette hellige land må kristne, muslimer og jøder arbeide sammen med tillit og mot og uten forsinkelser mot den dagen da de legitime rettighetene til alle mennesker blir respektert og de kan leve i fred og gjensidig forståelse, sa paven til 50.000 tilhørere tidligere på dagen.

Gammel helligdom Den store Umayyad-moskeen ble opprinnelige bygget som et hedensk tempel, men ble ombygd til kirke og vigslet til Johannes døperen da kristendommen fikk fotfeste i det romerske rike på 300-tallet.

Bygningskomplekset ble omgjort til moské da muslimene erobret Damaskus i 639, og helligdommen rommer blant annet sarkofagen til muslimenes største hærfører Saladin, som jaget de kristne korsfarerne ut av det hellige land på slutten av 1100-tallet. 300 meter fra Moskeen ligger en jødisk synagoge.

Paven fikk en langt hyggeligere mottakelse i Syria enn han fikk i Hellas, og tusenvis av mennesker hilste ham velkommen med plakater og velkomstrop.

De fleste av Syrias 2,4 millioner kristne tilhører den greskortodokse eller syrisk-ortodokse kirke med den katolske kirke som det tredje største kristne kirkesamfunn.

Til Golan Besøkene i Hellas og Syria er blitt betegnet som en pilegrimsreise i Paulus fotspor. Det var i Damaskus Paulus ble blendet av kristendommen og senere begynte å forkynne troen på Jesus som Guds sønn.

Pilegrimsreisen har likevel kommet i skyggen av den jødisk-arabiske konflikten som har vært et sentralt tema i taler og på møter under oppholdet i Damaskus i helga. Selv betegnet paven besøket i Umayyad-moskeen som en gest til den muslimske verden.

Mandag skal paven besøke ruinene av byen Quneitra på Golanhøyden. Byen ble okkupert av den israelske hæren under oktoberkrigen i 1973 og lagt i ruiner før israelerne trakk seg noen kilometer tilbake på Golan året etter.

— Quneitra er et meget velegnet å be for fred, sa Vatikanets talsmann Joaquin Navarro-Valls søndag. - Quneitra er en liten by med en særlig betydning, ettersom byen ble ødelagt like krigen var over.

NTB-AFP

HISTORISK: Her er Pave Johannes Paul II avbildet rett før han går inn i Umayyad-moskeen i Damaskus. (FOTO: KHALED AL-HAIRI, REUTERS)