Rehnquist døde av kreft i skjoldbruskkjertelen, men han var aktiv som dommer i høyesterett helt inntil for noen uker siden.

Ifølge en kortfattet pressemelding fra høyesterett døde han med sin familie rundt seg i Washington.

Rehnquists død gir president George W. Bush anledning til å utnevne enda en dommer i høyesterett, og han må nå også utnevne en ny justitiarius.

Han kan utnevne en av de nåværende dommerne til ny justitiarius, men da må han utnevne en ny dommer i tillegg til John Roberts som han utnevnte i sommer, men som ennå ikke er godkjent av Senatet.

Rehnquist som var svært konservativ, ble utnevnt til dommer i høyesterett av president Richard Nixon i 1972, og Ronald Reagan utnevnte ham til høyesterettsjustitiarius etter Warren Burger i 1986.