Wangari Maathai døde på sykehus i Nairobi, hvor hun ble behandlet for kreft, melder de kenyanske fjernsynskanalene Citizen TV og NTV mandag. Hun døde med sine kjære ved sin side, opplyser Karanja Njoroge, leder i Grønt belte-bevegelsen, miljøorganisasjonen som Maathai grunnla på 1970-tallet.

— Hennes bortgang er brå og et svært stort tap for alle som kjente henne, som mor, slektning, medarbeider, kollega, forbilde og helt, eller som beundret hennes besluttsomhet i arbeidet for å gjøre verden til et fredeligere, sunnere og bedre sted for oss alle, sier Karanje Njorege i en pressemelding.

Fredspris

Maathai ble i 2004 tildelt Nobels fredspris for sin innsats for bærekraftig utvikling, demokrati og fred.

«Fred på jorda avhenger av at vi makter å trygge livsmiljøet. Maathai står i fremste rekke i kampen for å fremme en økologisk forsvarlig sosial, økonomisk og kulturell utvikling i Kenya og Afrika. Hun har et helhetlig perspektiv på en bærekraftig utvikling som favner om demokrati, menneskerettigheter og særlig kvinner rettigheter», het det i Nobelkomiteens kunngjøring i 2004.

Maathai var den første afrikanske kvinnen som ble tildelt prisen. Hennes Grønt belte-bevegelse har plantet millioner av trær i Afrika.

- Konfliktforebyggende

Nobelkomiteen er imidlertid blitt kritisert for å ha gitt fredsprisen til Maathai, som først og fremst er kjent som miljøverner. Selv har hun imidlertid stått fast på at det er en sammenheng mellom miljøvern og fred.

En bred grasrotbevegelse for treplanting og gjenvinning av jordbruksjord ville kunne bidra til å dempe konflikter, for eksempel i land som Rwanda og Burundi, sa Maathai i et intervju med NTB i 2004.

— Mye av konfliktene i disse landene er konflikter om jord. Erosjon og utpining av jorda skjerper konfliktene. Det samme gjør udemokratiske ledere, som bruker urettferdig fordeling av jord som en herskemetode, sa Wangari Maathai.

Maathai har også vært folkevalgt i nasjonalforsamlingen i Kenya, og hun var statssekretær i den kenyanske regjeringen fra 2003 til 2005.