— Hvis situasjonen fortsetter å forverre seg, vil konsekvensene være katastrofale målt i tapte liv, samfunnsøkonomisk utvikling og høyere risiko for spredning til andre land, sier generaldirektør Margaret Chan i Verdens helseorganisasjon (WHO).

Med minst 729 døde er ebolaepidemien som nå herjer i Vest-Afrika, den verste i manns minne.

Nye milliontiltak

Presidentene i Sierra Leone, Liberia, Guinea og Elfenbenskysten var fredag samlet til toppmøte om bekjempelsen av ebola sammen med lederen for Verdens helseorganisasjon.

På toppmøtet i Guineas hovedstad Conakry skal det presenteres en ny plan for hvordan ebolaepidemien i Vest-Afrika kan bekjempes. Tiltakene i planen er anslått å koste 100 millioner dollar.

— Utbruddet i Vest-Afrika er ute av kontroll, men kan stoppes, sa Chan på møtet.

Regjeringen i Sierra Leone har allerede innført unntakstilstand som følge av krisen, og Liberias president Ellen Johnson Sirleaf har stengt alle landets skoler og avlyst en reise til USA. Hun var invitert av president Barack Obama til et toppmøte i Washington sammen med en rekke andre afrikanske statsledere neste uke.

- Nærmer seg en katastrofe

Som et ledd i den nye planen for å bekjempe ebolaepidemien vil flere hundre nye hjelpearbeidere bli utplassert i de berørte områdene.

— Omfanget av ebolautbruddet kombinert med den vedvarende trusselen det utgjør, krever at WHO og Guinea, Liberia og Sierra Leone trapper opp innsatsen, sa WHO-sjefen torsdag.

Johnson-Sirleaf mener innbyggerne i Liberia til å begynne med nektet å innse hvor farlig ebolaepidemien er. Nå har i stedet panikken begynt å spre seg i befolkningen.

— Det ligger døde mennesker over alt, og nå vet innbyggerne at dette er virkelig. De vet at det er dødelig, og nå begynner de å respondere, sier presidenten til TV-stasjonen CNN.

Ingen reisebegrensning

Utspillet fra WHO endrer ikke Folkehelseinstituttets innstilling til reisende i områdene.

— Reisebegrensning blir vurdert fortløpende. Vi har nettopp hatt en telefonkonferanse med EU der vi dsikuterte temaet, uten at det ble enighet om noe reisebegrensning, sier overlege Siri Helene Hauge.

— WHO skal holde et stort møte neste uke og vi er avventende til det, sier Hauge.

Katastrofealarmen har ringt lenge, og Folkehelseinstituttet endrer ikke faren for smitte til Norge.

— Det er først og fremst en alvorlig situasjon for de landene i Vest-Afrika. De har lite ressurser i utgangspunktet, og dermed er det en svært alvorlig situasjon folkehelsemessig. Den vurderingen de nå kommer med endrer ikke vår situasjonsvurdering, sier Hauge.

— Vi tror fremdeles risikoen for smitte i Norge i er liten. Det kan skje at en smittet person kommer til Norge, men vi har tro på at våre rutiner vil hindre en spredning, sier hun.

Vil prøve vaksine

Det finnes ingen effektive medisiner mot ebola, som smitter ved kontakt med kroppsvæsker fra smittede mennesker eller dyr.

USA ønsker imidlertid å begynne å teste en eksperimentell vaksine på mennesker i løpet av noen måneder. Årsaken er at tester av vaksiner på dyr har gitt positive resultater.

På grunn av strenge regler og standarder kan det gå flere år før helsemyndigheter godkjenner en vaksine til kommersiell bruk. Men i visse tilfeller blir det gjort unntak som kan gjøre prosessen raskere. Dette gjelder særlig i forbindelse med dødelige sykdommer som ebola, ifølge CNN.

I Vest-Afrika er 729 mennesker så langt bekreftet døde som følge av ebola, mens over 1.300 antas å ha blitt smittet. I Nigeria, Afrikas mest folkerike land, har én person mistet livet, og over 70 personer holdes under oppsikt i tilfelle de er smittet.