1.427 mennesker har hittil dødd av sykdommen, og 2.615 tilfeller er registrert siden epidemien startet i februar. WHO tror det kan ta måneder før man får kontroll på epidemien.

— Vi tror seks til ni måneder er en rimelig antakelse, sa WHOs visedirektør for helsesikkerhet, Keiji Fukuda, under et besøk i Monrovia i Liberia fredag. WHO har fått kritikk for ikke å ha reagert raskt nok mot epidemien.

Uavhengige eksperter sa for flere måneder siden at de trodde epidemien var mer omfattende enn antatt fordi beboere i noen områder jager bort helsepersonell og unngår behandling på grunn av manglende kunnskaper.

Eksplodert

Selv om det ble hevdet i begynnelsen av epidemien at utbruddet var under kontroll, har antall tilfeller eksplodert de siste månedene etter at smitten spredte seg fra Guinea til Liberia og Sierra Leone.

Underrapportering er trolig verst i Liberia og Sierra Leone, de to landene som nå er hardest rammet. Nigeria, som fikk smitten av en reisende som kom fra Liberia, registrerte to nye tilfeller fredag, slik at totalt antall er 14.

Helseministeren sier begge de to siste tilfellene er de første som ikke selv hadde direkte kontakt med den syke mannen fra Liberia, men de er slektninger av dem som behandlet ham.

Manglende kunnskaper

Stigmaet om ebola og manglende kunnskap er en enorm hindring for all innsatsen for å få bukt med viruset, som jevnlig har mindre utbrudd i Sentral-Afrikas skoger, men nå for første gang opptrer i Vest-Afrika.

Siden ebola ikke kan kureres, tror mange at de som er syke vil være mer komfortable hjemme siden de skal dø allikevel, mens andre benekter at en nær slektning er smittet og tror behandling på et helsesenter vil lede til smitte og død.

Lik begraves uten at det blir meldt fra, og det fins «skyggesoner» der rykter om sykdom og død ikke kan undersøkes på grunn av lokal motstand eller mangel på transport og veier.

WHO meldte fredag at den siste av Liberias regioner nå er rammet, etter at det ble meldt om to personer som er døde av ebola i Sinoe.

Strategi

David Nabarro, som er FNs koordinator for ebola og som er på reise sammen med Fukuda, sier at WHO nå har utarbeidet en strategi for å bekjempe epidemien.

— Den innebærer flere leger, liberiske leger, flere sykepleiere, liberiske sykepleiere, og mer utstyr. Og selvfølgelig mer internasjonalt personell, sier Nabarro.

De tre fattige vestafrikanske landene slet allerede før epidemien med få leger og et svakt utbygd helsesystem, og etter utbruddet er helsearbeidere blant dem som er hardest rammet av sykdommen.

Isoleres

Som eksempel på økende panikk i Afrika på grunn av epidemien avviste Senegal fredag et FN-fly med nødhjelp og stanset alle flygninger til og fra landene som er rammet.

Og Gabon følger etter Senegal, Kenya, Sør-Afrika og Elfenbenskysten i å stanse alle flygninger til de fire rammede landene.

WHO anbefaler imidlertid ikke å kutte alle forbindelser siden det siste de rammede landene trenger er å bli isolert. WHO sier at bedre sjekkrutiner på flyplasser gjør det lite trolig at noen blir smittet under en reise.

FORSYNINGER: En bistandsarbeider kaster små poster med vann over til innbyggerne i West Point i Liberia.
AP PHOTO/ABBAS DULLEH