Destroyeren USS Mahan, som er utstyrt med krysserraketter, hadde gjort ferdig et oppdrag i Middelhavet og skulle tilbake til USA da sjefen for USAs sjette flåte fredag besluttet at skipet skal bli i området.

Forsvarsminister Chuck Hagel antyder sterkt at Pentagon øker styrkene i regionen i tilfelle president Barack Obama beslutter å gi ordre om militær aksjon i Syria etter avsløringene av bruk av kjemiske våpen.

— Forsvaret har et ansvar for å sørge for at presidenten har alle valgmuligheter, sa Hagel til journalister som fulgte ham på en reise til Malaysia fredag.

— Og det betyr å plassere våre styrker og vårt utstyr slik at vi kan utføre det presidenten måtte velge, sa han videre.

Krysserraketter

Sjefen for den sjette flåte understreket at han ikke har fått noen ordre om å forberede en operasjon mot Syria ennå. I tillegg til USS Mahan har USA ytterligere tre destroyere med krysserraketter på plass i Middelhavet.

Blant mulighetene for respons på det som kan ha vært det syriske regimets bruk av kjemiske våpen, er utskyting av krysserraketter fra fartøy i Middelhavet.

Obamas fremste sikkerhetspolitiske rådgivere møtes i helgen i Det hvite hus for å drøfte hvilke muligheter USA har, og Obama selv vil trolig delta i drøftingene.

Foreløpig konklusjon

Amerikanske og andre vestlige etterretningstjenester har foreløpig kommet fram til at Syrias regjeringsstyrker brukte kjemiske våpen i angrepet utenfor Damaskus, trolig med president Bashar al-Assads regjerings godkjenning.

Sikkerhetskilder, som ønsker å være anonyme, påpeker at disse vurderingene kun er foreløpige og at de på dette tidspunktet fortsatt ikke har håndfaste bevis i saken. Det kan ta både dager og uker å finne slike bevis, mener de.

Amerikansk etterretning har siden onsdag jobbet med å finne bevis på hva som skjedde da det ble meldt om hundrevis av døde i et gassangrep i Syria onsdag.

Russland, som er president Assads allierte, er også bekymret og har oppfordret Assad til å slippe til FN-inspektørene i landet så det kan oppklares hva som skjedde.

Forsiktig

Obama uttalte tidligere fredag at han er alvorlig bekymret etter gassangrepet, men samtidig har han svært lite lyst til at USA skal involvere seg i en ny krig i et muslimsk land etter negative erfaringer i Irak og Afghanistan.

I et intervju med CNN fredag gjorde Obama det klart at USA må være forsiktig med å gå inn i kostbare og vanskelige intervensjoner i utlandet.

Han uttrykte skepsis til de stadig klarere oppfordringene fra folk i Kongressen, blant dem den republikanske senatoren John McCain og demokraten Eliot Engel, om å slå til militært mot Assad og hans regime.

— Jeg har stor sympati for senator McCains lidenskap for å hjelpe folk i ekstremt vanskelige og hjerteskjærende omstendigheter, sa han.

Men han understreket at hans ansvar er å ta vare på nasjonens langsiktige sikkerhetsinteresser.

Advarer

— Vi har noen ganger sett at folk vil ha øyeblikkelig innsats, så hopper vi inn i noe som ikke går så bra og vi ender i en hengemyr, sa han og advarte folk om at en intervensjon kan bli svært dyr, vanskelig og skape mer uvilje mot USA i regionen.

Han sier at USA må vurdere om folkeretten blir krenket om USA skulle angripe et annet land uten FN-mandat.

— Ideen at USA skulle kunne løse et sekterisk og komplekst problem inne i Syria blir til tider overdrevet, sa han.

En avgjørelse om hva USA vil gjøre kan komme ganske raskt, men et eventuelt angrep vil ikke komme før det har vært omfattende rådslagninger med allierte og før USA en gang til gjennomgår det man vet om det angivelige gassangrepet.