Ifølge nyhetsbyrået Reuters ble minst 48 mennesker ble drept i sammenstøtene som brøt ut før daggry søndag. Blant de drepte er 19 militsfolk, 23 regjeringssoldater og seks sivile, deriblant et barn. Kampene var de hardeste mellom grupper i landet siden borgerkrigen i Libanon fra 1975 til 1990.

Det libanesiske regjeringsmedlemmet Ahmad Fatfat sa at islamistmilitsen Fatah al-Islam ser ut til å ville forstyrre arbeidet med en FN-domstol for Libanon. Domstolen skal behandle sakene mot folk som anklages for å stå bak politiske drap.

Til aksjon

Kampene søndag brøt ut etter at politiet gikk til aksjon mot et hus i Tripoli som angivelig ble brukt som skjulested av folk som dagen før ranet en bank for et beløp tilsvarende 750.000 kroner. Huset skal også være tilholdssted for medlemmer av Fatah al-Islam.

Sammenstøtene spredte seg gjennom gatene og nådde den palestinske flyktningleiren Nahr al-Bared utenfor Tripoli. Tripoli er med sine rundt en halv million innbyggere Libanons nest største by, og ligger 65 kilometer nord for hovedstaden Beirut

Regjeringssoldater omringet Nahr al-Bared og skjøt mot mål i leiren med kanoner, bombekastere og maskingevær, meldte nyhetsbyrået Reuters. Samtidig greide andre soldater i løpet av ettermiddagen søndag å gjenopprette kontrollen over Tripoli.

Ingen adgang

Den libanesiske regjeringshæren har i henhold til en 38 år gammel avtale ikke lov til å gå inn i Nahr al-Bared, som huser rundt 40.000 flyktninger. Avtalen fastslår at palestinerne selv skal ha ansvaret for sikkerheten i leiren.

Libanons statsminister Fouad Siniora snakket søndag om en «sammensvergelse», der forbrytere påberoper seg støtte i islam. – Angrepene mot den libanesiske hæren er et farlig forsøk på å rokke ved landets sikkerhet, sa Siniora.

– Vi forsvarer oss selv og våre sunnibrødre som bor i Tripoli mot angrep fra regjeringshæren, svarte en talsmann for Fatah al-Islam. – Vi advarer hæren mot å fortsette provokasjonene mot våre folk, het det i en kunngjøring fra gruppen senere søndag.

Lite kjent

Fatah al-Islam er en lite kjent ytterliggående islamistgruppe som har ett av sine viktigste støttepunkter i Nahr al-Bared. Syria avviser alle påstander om forbindelser med gruppen, som på sin side nekter for å ha noe med al-Qaida å gjøre.

Leder for gruppen er Shaker Abssi, en palestiner som er etterlyst av politiet både i Syria og i Jordan. – Jeg har sittet fengslet i Syria, men ikke på grunn av forbindelser med al-Qaida slik regjeringen i Libanon hevder, sier Abssi ifølge nyhetsbyrået AFP.

I 2004 ble Abssi dømt til døden in absentia av en militær domstol i Jordan. Det ble også avsagt dødsdom mot den senere drepte lederen for al-Qaida i Irak, Abu Musab al-Zarqawi, og fem andre som skal ha vært delaktige i drapet på en amerikansk diplomat i Amman.