Britiske miljøvernmyndigheter sa lørdag at varianten ikke vanligvis opptrer i dyr, og at den brukes i laboratorier verden over til forskning og til vaksineproduksjon, inkludert ved Pirbright-laboratoriet.

Pirbright-laboratoriet ligger bare fire kilometer fra gården der smitten ble oppdaget i Surrey sørvest for London.

Ekspertene har arbeidet på høygir for å finne smittekilden etter at smitten ble bekreftet fredag.

Lekkasje av virus

Nå er det frykt for at utbruddet skyldes en viruslekkasje, og myndighetene har iverksatt øyeblikkelig gransking av bio-sikkerhetssystemet ved laboratoriet.

Varianten ble funnet under et utbrudd i 1967, og har siden bare vært å finne på laboratorier. Den er brukt til vaksineproduksjon ved et privat farmasøytisk firma ved Pirbright så sent som i juli.

Storbritannias sjefveterinær Debby Reynolds understreket at det fortsatt er for tidlig å si med hundre prosent sikkerhet at en lekkasje ved laboratoriet er årsaken til utbruddet.

Heller ikke departementet for miljø, mat og distriktene (Defra) kunne si med sikkerhet at smitten kommer fra laboratoriet, men viste likevel til at viruset er av samme variant som det som ble funnet i de syke kyrne.

60 kyr ble lørdag slaktet på gården som ligger 50 kilometer sørvest for London, og deretter destruert. Det samme skjedde med en bestand på nabogården.

Krisetiltak

Britiske myndigheter satte i verk en rekke krisetiltak for å hindre spredning, blant annet et forbud mot transport av storfe, sauer og griser og et forbud mot eksport av storfe, kjøtt og melk.

Flere land, blant dem Norge, la straks ned forbud mot import av kjøtt og kjøttprodukter fra Storbritannia, og det ventes at EU innfører forbud i løpet av kommende uke.

Statsminister Gordon Brown lovte å arbeide dag og natt for å hindre en gjentakelse av epidemien i 2001 da 7 millioner dyr ble slaktet og brent på bål landet rundt. Brown avbrøt ferien sin for selv å ta hånd om krisen.

Gårdsbrukere frykter at smitten allerede er spredt og venter spent. Det tar fra tre til seks dager fra et dyr blir smittet til sykdommen viser seg.

Men det faktum at smittekilden allerede kan være funnet, og at laboratoriet ligger så nær gården som ble rammet, øker håpet om at smitten kan begrenses og at det blir mulig å hindre ytterligere spredning.

Munn— og klovsyke er uhyre smittsomt, og smitten kan spres med vinden og på bilhjul over mange kilometer. Sykdommen er ikke farlig for mennesker.

REUTERS/Dylan Martinez