Sterk vind, dårlig sikt og høye bølger gjorde redningsaksjonen søndag svært vanskelig. Redningshelikoptre gikk i skytteltrafikk, plukket passasjerer opp fra Norman Atlantic og satte dem av på skip i nærheten.

Dramaet begynte da det brøt ut brann på ferjas bildekk i 5-tiden norsk tid søndag morgen. Desperate passasjerer måtte forflytte seg stadig høyere opp på dekkene mens brannen raste og varmen tiltok.

– Vi gikk til dekket der livbåtene er, men på et tidspunkt kjente vi gulvet brenne og gikk høyere opp, til helikopterdekket. Det er mange barn og eldre om bord. Vi er alle samlet, og prøver å holde oss varme, sa Rania Fireou, en av passasjerene, på telefon til gresk TV før evakueringen kom i gang.

Ferja hadde 478 passasjerer om bord, og søndag kveld meldte den italienske marinen at 165 var brakt i sikkerhet.

Vinsjer opp passasjerer

Værforholdene gjør det vanskelig og farlig å legge fartøy inntil Norman Atlantic, og passasjerene ble derfor reddet med helikoptre.

To italienske og to greske Super Puma-helikoptre er satt inn i aksjonen. Passasjerene heises opp i en redningskurv, og vinsjes opp fra ferja. Hver passasjeroverføring tar rundt et kvarter.

En mann og en kvinne havnet i vannet da de forsøkte å komme seg vekk fra skipet, og mannen omkom, ifølge den italienske avisen Corriere della Sera. Den italienske kystvakten bekrefter dødsfallet og sier den døde er hentet opp i en patruljebåt og bringes til land i Brindisi. De bekrefter også at en person er skadd.

Skal slepes

Redningsaksjonen styres av italienske myndigheter. Den greske statsministeren Antonis Samaras var søndag i kontakt den italienske statsministeren Matteo Renzi for å koordinere innsatsen.

Den kraftige vinden blåste ferja inn i albansk farvann, og en albansk slepebåt skulle søndag kveld forsøke å feste ei line til det brannherjede skipet for å slepe det til havnebyen Durres. En annen slepebåt skal hjelpe til deler av veien.

– Vi legger ned en overmenneskelig innsats i denne ekstremt vanskelige aksjonen. Luftoperasjonen vil fortsette gjennom natten, sier Nikos Lagkadianos, talsmann for den greske kystvakten.

Sju handelsfartøy ringet inn skipet i et forsøk på å skjerme det mot vinden og bølgene, mens fire greske og italienske slukkefartøy kjempet mot flammene.

Desperate passasjerer ringte slektninger og venner og tryglet om å bli reddet fra infernoet om bord.

– Under kontroll

Brannen ble søndag ettermiddag brakt under kontroll, ifølge det italienske nyhetsbyrået Ansa. Taubåter som ligger tett på Norman Atlantic spyler sjøvann akter og midtskips på ferja. Brannen brøt ut på bildekket og skal ha vært begrenset til dekk fem om bord. Flammene kunne tydelig ses på lang avstand.

Tre sterkt nedkjølte barn er brakt til sykehus i Italia, melder La Repubblica.

Ferja var på vei fra den greske havnebyen Patras til den italienske byen Ancona da brannen brøt ut tidlig søndag morgen. Redningsaksjonen foregår like nord for Korfu i Hellas.

Branndør

Norman Atlantic hadde nylig blitt godkjent etter at en ødelagt branndør om bord var reparert, opplyser det italienske eierselskapet Visenti Group.

– Tester bekreftet at båten var fullt ut i stand. Det ble funnet en feil på branndør nummer 112, som er på dekk fem, der brannen startet. Døra ble umiddelbart reparert, og inspektørene var fornøyd, sier selskapets direktør Carlo Visentini til nyhetsbyrået ANSA.

NESTEN 500 OMBORD:Totalt 478 mennesker befant seg i ferja da den begynte å brenne. Slik så den ut i september i år.