En eventuell frihandelssone vil omfatte 26 land med i alt 700 millioner innbyggere og strekke seg fra Cape Town i Sør-Afrika til Kairo i Egypt.

— Intet land kan lykkes alene, sa Sør-Afrikas president Jacob Zuma da samtalene ble innledet søndag.

— Frihandelsområdet vil hjelpe oss å sette fart i regional integrasjon for å sørge for at afrikanske land handler med hverandre på bedre betingelser, sa han.

En ny avtale skal slås sammen med tre nåværende og til dels overlappende handelsblokker. Håpet er at en avtale kan bedre de økonomiske utsiktene for afrikanske økonomier i vekst.

Det internasjonale pengefondet IMF anslår at økonomien i Afrika kommer til å vokse mer enn verdensgjennomsnittet i årene som kommer. Seks av verdens ti raskest voksende økonomier i fjor lå på kontinentet.

Men flere av landene sliter med lite effektive byråkratier, dårlig infrastruktur, tollbarrierer og noen steder ustabilt politisk styre.