– Vi vil ikke kjempe om Mogadishu, for å unngå sivile tap. Vi vil omringe byen til de (islamistene) gir seg, sier den somaliske overgangsregjeringen representant i Etiopia, Abdikarin Farah.

Onsdag erobret somaliske regjeringsstyrker med støtte fra flere tusen etiopiske soldater byen Jowhar, som fram til i sommer var overgangsregjeringens tilholdssted, før de ble drevet ut av islamistbevegelsen (SICC). Deretter inntok de Balad, den siste byen på vei mot Mogadishu fra nord.

Regjeringsstyrkenes frammarsj skapte ifølge nyhetsbyrået Reuters jubel blant byens innbyggere, som kom ut av husene sine for å hylle seierherrene i de etiopiske stridsvognene. Ifølge innbyggere har alle islamister trukket seg ut av byen.

– Etiopia må ut

Både Den afrikanske union (AU), Den arabiske liga og det regionale samarbeidsrådet IGAD krevde onsdag at Etiopia trekker sine styrker ut av Somalia. Også Norge fordømmer den etiopiske invasjonen.

– Vi er veldig bekymret over både de politiske og humanitære konsekvensene. Vårt klare krav til Etiopia er at de trekker seg ut og går i dialog med de islamske domstolene, sier statssekretær i UD Raymond Johansen til NTB.

USA forsvarer derimot Etiopias angrep på islamistene i Somalia, men ber landet vise varsomhet.

– Etiopia har gode grunner til å være bekymret for sin sikkerhet, og har gitt støtte etter oppfordring fra den legitime regjeringen i landet, sier talsmann for det amerikanske utenriksdepartementet Gonzo Gallegos.

Intenst diplomati

FNs sikkerhetsråd møttes onsdag i et forsøk på å samle seg om en resolusjon som kan få slutt på konflikten. Rådet mislyktes tirsdag, da det eneste arabiske medlemmet, Qatar, ikke ville godta en resolusjon som ikke krever at alle fremmede styrker, også etiopiske, trekkes ut av Somalia.

I Etiopias hovedstad møttes AU og Den arabiske liga for å undersøke muligheten for å gjenoppta fredssamtalene som brøt sammen i november, mens Kenya kunngjorde at de skal ha samtaler med islamistledere torsdag.

En al-Qaida-gruppe i Irak la onsdag ut en oppfordring til islamistiske krigere om å dra til Somalia på sine nettsider.

Verdens matvareprogram (WFP) innstilte onsdag deler av sitt arbeid i Somalia. Samtidig advarte FNs høykommissær for flyktninger om at krigen i Somalia kan føre til en ny strøm av flyktninger.

Ifølge statssekretær Raymond Johansen kan en masseflukt føre til økt press på nabolandene og på sikt en destabilisering i hele regionen.

Drepte sårede soldater

De siste dagene har etiopiske styrker gått til flere luftangrep på to flyplasser i landet, og rykket stadig nærmere hovedstaden Mogadishu. Et stort antall soldater på begge sider skal være drept i kampene.

– Jeg så at etiopiske styrker drepte sårede islamister som var etterlatt på slagmarken, for etiopierne var veldig sinte, sier et øyenvitne til kampene i Jowhar.

Drap på sårede soldater er en krigsforbrytelse i henhold til folkeretten.

Krigsherren Mohammed Dhere, som kontrollerte Jowhar før islamistene tok kontroll, marsjerte inn sammen med regjeringsstyrkene. Han lovet straks innbyggerne at de igjen skulle få lov til å se fotball og film, noe islamistene hadde forbudt.

Tirsdag sa Etiopias statsminister Meles Zenawi at de etiopiske regjeringsstyrkene hadde drept over 1.000 fiendtlige soldater, for det meste utlendinger som sloss på islamistenes side. Han sa også at det var kommet meldinger om over 3.000 sårede.

Et av dødsofrene fra slagmarken i Idale i Somalia, fotografert julaften. Ifølge islamistene er det en etiopisk soldat som måtte bøte med livet i kamper med islamistiske opprørere.
STR
Somalias president Abdullahi Yusuf Ahmed fotografert i august 2005. Etter å ha måttet se at islamistene tok kontroll med stadig større deler av landet, har han fått avgjørende hjelp fra Etiopia.
ANTONY NJUGUNA
Lederen for islamistbevegelsen i Somalia, sjeik Hassan Dahir Aweys, fotografert under en pressekonferanse i Somalias hovedstad Mogadishu 10. desember. Islamistene har mistet en by og skal være drevet på flukt med store tap.
STR
Etiopias statsminister Meles Zenawi hevder å ha «brukket ryggen» på den islamistiske opprørsbevegelsen i Somalia. Men bevegelsen har fortsatt kontroll med en stor del av det sørlige Somalia. Etiopiske regjeringsstyrker og etiopiske jagerfly har rettet harde angrep mot islamistene.
ANDREW HEAVENS