Det er langt fra finansdistriktet City i London til industribyen Gaziantep, noen mil nord for den syriske grensen sørøst i Tyrkia. Kjøreturen fra Diyarbakir går gjennom et umåtelig karrig slettelandskap, svidd og øde og steinete. To smågutter med hodetørkle mot solen holder styr på en saueflokk, en gammel lastebil sliter seg frem med et berg av kornsekker, fra en steinhytte vaier et tyrkisk flagg rødt og ensomt i alt det brune.

Inne i byen er det valgkamp inn på beinet: Girlandere med partivimpler henger tett i tett over alle hovedgatene, digre valgkampbusser kjører hvileløst rundt, høyttalerne på taket overdøver hverandre med tyrkisk popmusikk og slagord.

Foreldrene analfabeter

På veggen til valgkamphovedkvarteret henger han, sammen med statsminister Recep Tayyip Erdogan: Mehmet Simsek, finanseksperten med den imponerende karrieren. Sønn av fattige, kurdiske bønder og analfabeter. Inntil nylig sjef for en av analyseavdelingene i storbanken Merrill Lynch i London. Tidligere analytiker hos UBS Bank på Wall Street i New York. En av dem som har avgjort hvor verdens kapitalister investerer pengene sine — og som selv har tjent millioner på rådene.

«Mehmet Simsek: Global erfaring i Gazianteps tjeneste» står det på en av plakatene. Ved langbordet under er det temmelig lokalt: Litervis med tyrkisk te, menn med bart og sterke sigaretter.

— I den gamle jobben min studerte jeg det store bildet, fra 30.000 fot. Nå får jeg se detaljene; møter kjøpmennene, bøndene, de arbeidsledige. Det har vært overveldende, sier Simsek. Han tar imot på borgermesterens kontor, som er tydelig stolt over å være vert for en så viktig gjest.

Halvparten er skiftet ut

Over helgen forlater Simsek byen, etter en liten måned med valgkamp i en av Tyrkias fattigste regioner. Da er han valgt inn i parlamentet i Ankara for regjeringspartiet AKP.

Statsminister Erdogan har foretatt store utskiftninger siden forrige valg. Nesten halvparten av parlamentarikerne har ikke fått fornyet tillit som kandidater. Veldig mange av dem som har stått nærmest politisk islam, er byttet ut med yngre teknokrater og eksperter.

Fremst av de nye er Mehmet Simsek. Analytikerne sier han blir en av statsministerens viktigste menn, kanskje til og med finansminister.

Målet er åpenbart å ta vinden ut av seilene til alle de som sier at AKP er et islamistisk parti. Partiets røtter i politisk islam gjør det uspiselig for mange tyrkere; de frykter for Tyrkias stilling som en sekulær stat der religion holdes strengt utenfor alt offentlig liv.

- Skyter oss ikke i foten

— Det der er bare drittprat, sier Simsek om angrepene, og lister opp tre grunner:

  • AKP vil åpne opp økonomien, med privatisering, utenlandske investeringer og konkurranse med resten av verden.
  • Tyrkia har hundrevis av frie aviser, radio- og fjernsynskanaler - et håpløst utgangspunkt for ensretting.
  • AKPs fremste mål i utenrikspolitikken er EU-medlemskap. Det vil være helt uforenlig med mindre demokrati og færre friheter.

— Dersom vi har en skjult agenda, skyter vi jo oss selv i foten med politikken vår, sier Simsek.

— Men statsministeren ville gjøre utroskap straffbart?

— Kom igjen. Forslaget ble trukket tilbake. Det var en feil, og den ble rettet opp, sier 40-åringen. Han sammenlikner AKP med kristeligdemokratiske CDU i Tyskland.

— AKP er den beste sjansen Tyrkia har til å vise at islam er forenlig med toleranse, demokrati, velstand og fred. Når det gjelder dette er det vi som er håpet, både for Tyrkia og for verden, sier Simsek.

Yngst av ni søsken

Både hæren og resten av den gamle tyrkiske eliten drar AKPs motiver i tvil. Nyvalget ble utløst av at opposisjonen og domstolene ikke ville godta utenriksminister Abdullah Gül som ny president. Han er en religiøs mann.

Alt sammen bare påskudd for å sverte et parti som oppnår gode resultater, mener Mehmet Simsek, og peker på jevn og god vekst de siste fem årene.

— Dessuten tilhører vi ikke den gamle eliten. Statsministeren og flere av oss andre kommer fra vanlige eller fattige kår, sier 40-åringen.

Selv var den han yngste av ni søsken i en kurdisk landsby helt øst i landet, utenfor Batman. Verken faren eller moren hadde fått noen skolegang, de var bønder og kunne verken lese eller skrive.

Eldstebroren drev til det å bli lærer, ved hjelp av et stipend, og greide slik å hjelpe de yngre brødrene i gang med utdanningen.

— Jeg vet hvordan det er å være fattig, sier Simsek.

- Bra for alle i lengden

Oppskriften hans for å holde oppe veksten i tyrkisk økonomi er klar og liberalistisk: Mer privatisering, mer konkurranse, lavere skatter, stramme offentlige budsjetter og heving av pensjonsalderen. Han vil bruke mer penger på forskning og utdanning, og kutte i subsidier til bønder, statsbedrifter og andre.

— På kort sikt vil det kanskje gjøre vondt for noen. Men i det lange løp vil det være bra for alle. Og vi vil fordele rikdommen bedre, sier 40-åringen.

På gaten utenfor partihovedkvarteret sitter en som kunne trenge akkurat det.

— Jeg vil at sønnen min skal finne arbeid, sier Hatice Cetinkaya (69). Arbeidsledigheten er høy i Gaziantep, med mange fattige innflyttere. Hatice bærer hodetørkle, og sier hun er troende. Men å stemme på AKP kommer ikke på tale.

— Alle naboene mine sier jeg må gjøre det. Men jeg vil ikke. Jeg liker ikke måten de drar inn religionen i politikken på Tro er en privatsak, sier 69-åringen, sukker tungt og mumler frem en stille bønn mens hun venter på bussen: «Takk Allah, for alt du har gitt oss».

VENDTE HJEM: Foreldrene til Mehmet Simsek (40) var fattige kurdiske bønder som verken kunne lese eller skrive. Selv har han forlatt en lysende internasjonal finanskarriere for å drive valgkamp for regjeringspartiet AKP - her i et kulturhus i byen Gaziantep i går kveld.

IKKE HENNES STEMME: - Tro er en privatsak, sier Hatice Cetinkaya (69) i Gaziantep. Hun vil ikke stemme på AKP - selv om hun regner seg som troende.

TRUMFKORT: Mehmet Simsek har vært et av de viktigste kortene til statsminister Recep Tayyip Erdogan (til h.) i valgkampen. Han skal vise at AKP er moderne og demokratisk parti, ikke islamistiske mørkemenn.

VENDTE HJEM: Foreldrene til Mehmet Simsek (40) var fattige kurdiske bønder som verken kunne lese eller skrive
GORM K. GAARE / EUP-IMAGES
TRUMFKORT: Mehmet Simsek har vært et av de viktigste kortene til statsminister Recep Tayyip Erdogan (til h.) i valgkampen. Han skal vise at AKP er moderne og demokratisk parti, ikke islamistiske mørkemenn.
GORM K. GAARE / EUP-IMAGES
IKKE HENNES STEMME: Tro er en privatsak, sier Hatice Cetinkaya (69) i Gaziantep. Hun vil ikke stemme på AKP selv om hun regner seg som troende.
GORM K. GAARE / EUP-IMAGES