Transporthelikopteret av typen Chinook fraktet mellom 32 og 35 soldater og var på vei mot Bagdad internasjonale flyplass da det ble skutt ned søndag formiddag ved byen Falluja vest for Bagdad. Ifølge vitner ble det skutt to bakke-til-luftraketter. Den ene traff. Helikopteret skal ha krasjet og tatt fyr.

Oberst William Darley ville ikke kommentere årsaken til at helikopteret styrtet, og sa at man etterforsket saken. Men andre amerikanske tjenestemenn og øyenvitner bekreftet at det ble skutt ned av irakisk gerilja.

Et helikopter av samme type, med 25 personer om bord, skal ha vært ifølge med det nedskutte helikopteret.

Redningsmannskap rykket straks ut, og journalister ble bedt om å forlate området. Fotografer fikk filmene sine konfiskert. Samtidig landet et stort ambulansehelikopter.

Det har de siste dagene gått rykter om at det ble planlagt en "motstandens dag" i Irak i helgen. Amerikanske styrker har trappet opp sikkerheten og bedt alle amerikanske statsborgere om å være ekstra forsiktige. Det var lørdag nøyaktig et halvt år siden president George W. Bush erklærte krigen i Irak for over. Det er tredje gang siden det at irakisk gerilja har skutt ned et amerikansk helikopter.

Sorg og jubel

Mens amerikanerne sørget, jublet flere irakere.

— Amerikanerne er svin. Vi vil feire fordi helikopteret falt ned - en stor feiring. Amerikanerne er menneskehetens fiende, sa bonden Saadoun Jaralla som befant seg i nærheten av havaristedet.

Innbyggerne i Falluja er kjent for å være lojale mot Saddam Hussein, og søndag ble det også meldt at soldater i sivile biler ble rammet av en bombe inne i byen. En flokk jublende irakere samlet seg rundt stedet hvor minst et kjøretøy sto i brann, opplyste vitner.

Noe tidligere meldte hæren at en amerikansk soldat ble drept i et bombeangrep i Bagdad tidlig søndag morgen.

Rumsfeld beklager

-Dette er en tragisk dag for amerikanere, uttalte USAs forsvarsminister Donald Rumsfeld i en kommentar til angrepet.

— I en lang, hard krig, er vi nødt til å få noen tragiske dager, la han til.

Men Rumsfeld sa at USA ikke vil la seg skremme, og at de skal vinne krigen i Irak.

— Arbeidet i Irak er vanskelig, det er tøffe forhold. Det vil ta tid, men vi gjør framskritt, sa Rumsfeld.

— Presidenten (George W. Bush) har sagt at vi vil bli i Irak så lenge det er nødvendig, men ikke en dag lengre, la forsvarsministeren til i kommentaren, der han også ga uttrykk for medfølelse med ofrenes familier.

Det var et helikopter av typen Chinook, som dette, som ble skutt ned i Bagdad.
REUTERS