Dow Jones-indeksen på Wall Street-børsen var ned 1,59 prosent til 12.302 poeng, mens Standard & Poor's falt 2.03 prosent og endte på 1.304 poeng.

Den teknologitunge Nasdaq-børsen raste 2,65 prosent til 2.764 poeng.

Den kraftige nedgangen skyldes i stor grad økende frykt i markedet for at strie politikere ikke skal bli enige om en spareplan som åpner for å heve gjeldstaket.

Politikerne nekter å kompromisse. Til tross for stadig mer fortvilte advarsler fra finansdepartementet om at det ikke blir en avtale, kan USA tvinges til å misligholde statsgjelda, med potensielt katastrofale konsekvenser.

— Den fastlåste situasjonen i Kongressen kaster stadig en mørk skygge over Wall Street, sier analytikeren Elizabeth Harrow.

Det var særlig aksjene i bank og finans som ble rammet av nedgangen. Bank of America var for eksempel ned 3,2 prosent.