Det er ikke første gang Midtøsten-problemene, og i særdeleshet konflikten mellom Israel og palestinerne, står på dagsordenen. Men mange analytikere tror konferansen bare vil føye seg inn i rekken av mislykte møter om Midtøsten.

President George W. Bush har sendt personlig invitasjonsbrev til palestinernes president Mahmoud Abbas og Israels statsminister Ehud Olmert. De øvrige invitasjonene er signert Condoleezza Rice, som har drevet et iherdig skytteldiplomati de seneste månedene for å få til denne konferansen.

USA legger stor vekt på å få med både Saudi-Arabia og Syria, og Bush har vært i direkte telefonkontakt med kong Abdullah i Riyadh for å forsikre seg om at den saudiarabiske utenriksministeren Saud al-Faisal vil ta turen til USA.

Syria kommer

Det var lenge usikkert om Syria ville delta, men søndag opplyste syriske diplomatkilder at utenriksminister al-Moallem blir å finne i salen når konferansen åpnes tirsdag. Syria har ikke for vane å omgås Bush-administrasjonens folk, men talsmenn for det amerikanske utenriksdepartement har understreket at det ville være en alvorlig feil å holde syrerne utenfor.

Egypts president Hosni Mubarak gir sin fulle støtte til Annapolis-konferansen og han tror oppslutningen fra arabiske land vil være stor. Det håper også Rice, som har fått forsiktige antydninger om at Saudi-Arabias prins Saud vil delta.

Det vil være første gang en offisiell representant for det saudiarabiske regimet benker seg ved samme bord som Israel. Saudi-Arabias tidligere ambassadør i USA, prins Bandar bin Sultan, var riktignok til stede på Madrid-konferansen om Midtøsten i 1991, men da som observatør.

Halvparten muslimske

Halvparten av de inviterte landene er muslimske, og i tillegg er Den arabiske liga representert. Men i samtalene mellom Israel og palestinerne om et felles dokument er det oppnådd lite.

Bush-administrasjonen holder fast på sitt dødfødte veikart for fred og Saudi-Arabia insisterer på at deres forslag fra 2003 om anerkjennelse av Israel mot tilbaketrekking fra okkuperte områder skal stå sentralt.

Flere andre land har også sine egne nasjonale interesser å ivareta. Hellas krevde tidlig en plass på konferansen hvis Tyrkia kom med, og dermed er begge land invitert.

Norge har lenge hatt en sentral plass i Midtøsten-sammenheng etter Oslo-prosessen på 1990-tallet. Brasil ønsket å komme med siden det bor flere arabere i Brasil enn i de palestinske områder. Og Japan ser for seg en viktigere rolle enn bare å skrive ut sjekker til palestinerne, skriver The Washington Post.

Utsøkt møtested

Midtøsten-aktørene kommer til Washington mandag, og president Bush har separate møter med statsminister Olmert og president Abbas før utenriksminister Rice inviterer alle deltakerne til middagsselskap.

Før konferansen åpnes på den amerikanske sjøkrigsskolen ved Annapolis tirsdag har Bush hatt et fellesmøte med Olmert og Abbas. Fra konferansesalen har deltakerne strålende utsikt over golfbanene og naturskjønne Annapolis.

Denne byen er i dag hovedstad i delstaten Maryland, men var også USAs første hovedstad etter at frihetskrigen var over og fredsavtalen med britene undertegnet i Paris i 1783.

Perioden som amerikansk hovedstad varte bare et par år, men Annapolis var i langt flere år kjent som en av de viktigste importhavner for slaver fra de karibiske øyer og Afrika.

SUHAIB SALEM
SELGER: En palestinsk suvenirselger i Gaza by selger kopper med motiv om den USA-ledede fredskonferansen for Midtøsten, som starter i Annapolis tirsdag. Her skal ledere fra over 40 land drøfte Midtøsten-spørsmålet og en palestinsk stat.
SUHAIB SALEM