ASGEIR LODE

REPRESENTANTER fra museet i Houston og etiopiske myndigheter har forhandlet i mer enn fire år før avtalen om utlån og utstillingen av «Lucy» gikk i boks. Men så er det heller ikke noen hvem som helst dame dette dreier seg om.

Kvinnen fra Hadar i Etiopia er nemlig rundt 3,18 millioner år gammel. Hun er ikke helt intakt heller, og det er alderen og frykten for hva som kan skje med kraniet og skjelettet til «Lucy» som har fått ledende amerikanske arkeologer og paleontologer til å gjøre anskrik.

Hvem var så denne «Lucy» som nå lager så mye støy i USA, et snaut år før hun lander i Amerika?

«LUCY» går for å være det eldste funnet av det som trolig var vår stammor. Slekten hun tilhørte har fått navnet Australopithecus afarensis.

Det var arkeologene Donald Johanson og Tom Gray som fant «Lucy» søndag 24. november 1974 i Hadar i regionen Awash i Etiopia. Da hadde de to hatt nok en lang dag i solsteiken på leting etter fossiler området.

På vei tilbake til Landroveren bestemte de to seg for å ta en annen rute enn den de hadde trasket på formiddagen.

De hadde ikke gått så langt før de plutselig kom over et bein som kunne stamme fra en albue. Så fant de noen ribben og så en underkjeve. Alt kunne stamme fra en menneskeliknende skapning, en kvinne. Det var de skråsikre på der og da.

KVELDEN 24. NOVEMBER 1974 ble det feiring, for alt da mente de to arkeologene at de hadde kommet over noe virkelig interessant. Arkeologene både skålte, drakk, danset og sang til tonene av Beatles-låten «Lucy in the Sky with Diamonds». Neste dag husket ingen av festdeltakerne hvem som døpte skjelettet «Lucy», men slik ble det likevel.

To uker med utgravninger fulgte. De avdekket flere hundre fragmenter av bein. Totalt var dette rundt 40 prosent av skjelettet til en menneskeliknende skapning.

Det tok heller ikke lang tid før arkeologene var sikre på at dette skjelettet tilhørte et individ som gikk oppreist på to bein. Det måtte tilhøre den familien zoologene og paleontologene grupperer som Hominidae, altså trinnet etter at aper og menneskeliknende skapninger gikk i forskjellige utviklingsretninger.

EKSPERTENE slo også tidlig fast at dette måtte dreie seg om et hunkjønn. Breie hofter indikerte det. Andre og senere funn av hankjønn i Hadar-området, viser forskjeller i størrelse mellom han— og hunkjønn.

Arkeologene har aldri kunnet si med sikkerhet hvordan «Lucy» døde. Men en ting er de rimelig sikre på: Hun ble ikke drept av et rovdyr, for da hadde trolig flere av beina vært tygget i stykker. Ingen ting tyder på det.

Ekspertene mener også å kunne slå fast at kvinnen var et voksent individ. Kjeven har nemlig visdomstenner. Hun må ha vært ung, men likevel voksen. Den nøyaktige alderen er umulig å fastslå, men analyser av karbonprøver fra skjelettet og jordsmonnet hun ble funnet i, indikerer at kvinnen levde for rundt 3,18 millioner år siden.

Hun var trolig ikke mer enn vel en meter høy, vekten rundt 28-29 kilo.

DET MEST oppsiktsvekkendefunnet av våre fjerne slektninger det siste tiåret ble gjort i år 2000. Også dette funnet ble gjort i Awash-regionen i Etiopia. Like sør for elven Awash, som har gitt regionen navnet, fant den etiopiske arkeologen Zeresenay Alemseged og teamet hans det de nå kaller «Lucys lillesøster». Denne jentungen var rundt tre år gammel da hun trolig druknet. Skjelettet ble funnet i en blokk av sandstein.

At hun må ha vært rundt tre år da hun døde, viser blant annet tenner i kjevene som ikke er utvokst. Ekspertene tror at jenten hadde et hjernevolum på 330 kubikkcentimeter og at dette utgjorde mellom 63 og 88 prosent av hjernemassen til en voksen Australopithecus, altså «Lucy». Arkeologer fra flere land er samstemte i at Dikika-jenta og «Lucy» tilhører samme familie.

FRA SOMMEREN 2007 og frem til år 2013 skal beinrestene av «Lucy» stilles ut i de amerikanske storbyene Houston, Washington, New York, Denver og Chicago og trolig seks andre byer i USA.

Turist- og kulturminister Mahmoud Driri i Etiopia mener at utstillingen vil vise det amerikanske publikum at menneskehetens vugge sto i Etiopia.

— «Lucy» vil være en taus ambassadør, men også den beste ambassadøren vårt land har akkurat nå. Utstillingen vil gjøre Etiopia til et av de ti viktigste reisemålene i Afrika innen fem år, sa ministeren nylig til nyhetskanalen BBC News.

LUCY IN THE SKY: Sånn kan hun ha sett ut, «Lucy», da hun levde i Etiopia for over tre millioner år siden. Bildet er fra en utstilling i Field Museum, Chicago.
PHILIPPE PLAILLY