Sharons seier over avtroppende statsminister Ehud Barak er dermed uten sidestykke i Israels snart 53 år lange historie, og bekreftet de siste ukers meningsmålinger.

Bare sekunder etter at valgdagsmålingen var offentliggjort slapp Likud-tilhengere jubelen løs i Tel Avivs gater, der de tutende og syngende kjørte rundt i biler og viftet med israelske flagg.

Om det endelige resultatet er i samsvar med valgdagsmålingene israelsk fjernsyn offentliggjorde da valglokalene stengte, er det samtidig klart at Barak heller ikke lykkes med å korte ned på forspranget i innspurten.

Bitterhet Ifølge valgdagsmålingene fikk Sharon 59,5 prosent av stemmene, mens Barak måtte nøye seg med 40,5 prosent. Det er et nederlag som også kan koste Barak ledervervet i det israelske arbeiderpartiet.

De første kommentarene fra Barak-leiren var bitre, ikke minst mot tidligere Barak-velgere som boikottet valget, særlig palestinerne med israelsk statsborgerskap.

— Det var de ultraortodokse og de israelske araberne som styrtet Barak, sa statsministerens partikollega Colette Avital i sin første kommentar.

— Nå må vi sette og ned ta lærdom av dette, la hun til, uten å antyde hvilke konsekvenser katastrofevalget ville få for Baraks posisjon som partileder.

— Hasardspill Mens både Barak og den øvrige partiledelsen senest på valgdagen avviste at de ville takke ja til en innbydelse fra Sharon om å delta i en nasjonal samlingsregjering, var tonen en annen straks valglokalene hadde stengt dørene.

— Dette kommer helt an på Sharon. Dersom målet med en slik samlingsregjering er å oppnå en fredsavtale med palestinerne, utelukker jeg ikke at vi vil delta i en slik regjering, sa arbeiderpartipolitikeren Eli Goldschmidt sent tirsdag kveld.

En av arkitektene bak Oslo-avtalen, justisminister Yossi Beilin, utelukket heller ikke et regjeringssamarbeid i fredens tjeneste.

— Jeg tror ikke fredsprosessen vil stoppe opp, men jeg tror at det som i dag har skjedd her i landet er det største hasardspillet siden 1948. Jeg håper og ber om at dette ikke ender med katastrofe, sa Beilin i en kommentar til det nedslående valgresultatet.

Lavt frammøte Deltakelsen under tirsdagens statsministervalg i Israel kan ha vært så lav som 60 prosent, og det er i så fall nok en rekord i landets historie.

Nærmere 80 prosent av Israels 4,5 millioner stemmeberettigede deltok til sammenligning under valget i mai 1999, der Barak slo Likuds sittende statsminister Benjamin Netanyahu.

Enkelte kommentatorer har påpekt at tirsdagens valg i realiteten var et surrogatvalg, ettersom venstresida i landet ønsket fredsprisvinner Shimon Peres som kandidat og høyresida ønsket Netanyahu.

Barak nektet å vike plassen for Peres, de dystre meningsmålingene til tross, mens Netanyahu nektet å stille dersom det ikke samtidig ble valg på ny nasjonalforsamling, vel vitene om hvor vanskelig det blir å styre landet med dagens 18 fraksjoner i Knesset.

At Sharon blir Israels femte statsminister på seks år, viser til fulle hvor vanskelig det er å vinne og ikke minst beholde venner og allierte innen israelsk politikk.

Palestinsk bekymring Palestinerne var også raskt ute med å kommentere valgdagsmålingene, og la ikke skjul på sin bekymring.

— Vi er innstilt på å forhandle videre, sa palestinernes president Yasser Arafat i en kort kommentar. Arafats nære medarbeider Nabil Shaath utdypet dette.

— Vi ser ikke dette valgresultatet som et israelsk nei til fred, men som et nei til Ehud Barak fra alle dem som ønsker fred. Sharon er valgt av det israelske folk, det israelske folk er våre fredspartnerede og selvfølgelig må vi forholde oss til ham. Om han vil ha noe med oss å gjøre, er derimot et åpent spørsmål, sa Shaath.

— Den freden Sharon så langt har tilbudt oss, er ingen fred overhodet. Hvordan kan han tror at det blir fred med fortsatt israelsk okkupasjon, la den palestinske ministeren til.

Sharons talsmann Meir Sheetrit åpnet likevel døra på klem.

— Vi ønsker fred, men ikke fordi vi er spesielt glade i palestinerne. Vi ønsker fred fordi vi er dømt til å leve sammen, men det må være en fred på vilkår som vi kan godta, sa Sheetrit tirsdag kveld.

NTB-Nils Inge Kruhaug

Les mer: Valgdagen preget av vold Rekordlavt frammøte ved valget Jagland bekymret for fredsprosessen Arafat håper fredssamtalene fortsetter Barak trekker seg som partileder etter nederlaget

Ariel Sharons tilhengere jubler etter at de første valgdagsmålingene ble offentliggjort like etter at valglokalene stengte. Sharon leder over Barak med nesten 20 prosent. Foto: Scanpix/EPA PHOTO AFP/PATRICK BAZ