For Lula Lyles (87) er det viktig å stemme. Hun har deltatt i hvert eneste valg siden hun ble 18.

Men i år gjorde hun det annerledes – hun gikk til valglokalet fem dager før 6. november. I over en time ventet den spede, lille damen før hun fikk avgi sin stemme. Valgdagen ville hun ha måttet vente mye lenger.

Og hvem fikk stemmen hennes?

— Obama, så klart. Han fortjener en ny sjanse.

Valget har begynt

Det er ikke bare Lula som går til urnene tidlig i år. President Barack Obama stemte i Chicago i forrige uke, og har brukt enhver anledning til å minne amerikanerne om at de har denne muligheten.

Ved stemmelokalet i Cincinnati var det kø ut på gaten og rundt hjørnet denne uken. Velgerne her vet at stemmene deres teller mer enn de aller fleste i USA, fordi både staten og kommunen er på vippen.

— Her i Ohio åpnet vi stemmelokalene 2. oktober, og det har vært jevnt stor pågang. Men nå begynner det virkelig å toppe seg, sier Amy Searey, som er direktør i valgstyret i Hamilton County. Hun peker på køen som bølger seg nedover trappene.

— Ved forrige valg var det én av kandidatene som gikk aktivt inn for å sanke stemmer på denne måten. Men denne gangen har begge kampanjene satt trøkk på forhåndsstemmene.

Av en halv million registrerte velgere, har 80.000 nå avgitt stemme her i kommunen. På landsbasis har over 20 millioner avgitt stemme, ifølge Washington Post.

Fordel Obama?

Ved sist valg stemte nesten en av tre velgere på forhånd. Denne gangen er det forventet at dette tallet kan stige til over 40 prosent.

Sist gang var dette en enorm fordel for Barack Obama, som mobiliserte forhåndsvelgere i stor stil og dermed hadde et strategisk overtak på valgdagen. Han vant forhåndsstemmene med 55 mot 40 prosent.

Partiformannen i Hamilton County, Tim Burke, føler seg sikker på at det skal gå veien også i år – både i hans egen avgjørende kommune og i delstaten.

— Hele verden følger med oss, sier han og gliser. – Og vi er klare.

Burke sier det er to faktorer som gjør at Ohio vil havne i Obamas kolonne:

— Nummer en er redningen av bilindustrien. Det har vært enormt viktig i denne staten, og nå gjør vi det bra økonomisk – bedre enn gjennomsnittet i nasjonen. Det er ganske bra for en stat i rustbeltet! sier partiformannen.

— Det andre er Obamas fantastiske valgapparat. De har kartlagt denne staten ned til hver minste detalj, og vet nøyaktig hvor de skal satse. Når de oppsøker en velger, banker de ikke bare på døren. De registrerer hvert besøk, lagrer det i databasene, analyserer utviklingen ... det er fantastisk – rene vitenskapen.

Fire års valgkamp

Presidenten har i praksis drevet valgkamp i Ohio i fire år, forteller Burke.

— Obama stengte aldri ned kontoret sitt her, og har hatt en kampanjeleder utplassert her helt siden sist valg. Det har hatt stor betydning, sier han.

Men republikanerne er ikke enige i at Obama vil knipe seieren på samme måte som sist. De mener at forhåndsstemmene, sammenlignet med 2008, er langt mer fordelaktige for Romney. Republikanerens politiske rådgiver, Rich Beeson, minnet nylig på en pressekonferanse via telefon om at demokratenes oppmøte har vært dårligere, mens republikanernes er blitt kraftig styrket, blant annet i viktige vippestater som Florida og Colorado.

Kan bli fintelling

Jackie Tilford (55) har stått utenfor valglokalet og delt ut informasjon om demokratenes kandidater hele måneden.

— Jeg tror Obama kan vinne her i Ohio – vi har hatt en enorm pågang med forhåndsvelgere. Jeg teller inni meg – tar min egen uformelle statistikk. Basert på det tror jeg det kan gå veien, sier Jackie.

Amy Searey og valgstyret er imidlertid forberedt på fintelling med nasjonen og resten av verden som tilskuere.

— Vi er parat. Forhåndsstemmene er klargjort og opptellingen vil bli kunngjort allerede et kvarter etter at valglokalet stemmer, kvart på åtte lokal tid, sier hun.

— Det blir garantert spennende.