De 5000 velgerne på øyene Saint Pierre og Miquelon utenfor Canada var de første som kunne avgi sine stemmer allerede i går, senere på dagen fulgte Fransk Guyana i Sør-Amerika og Martinique og Guadeloupe i Vestindia etter.

På fastlandet åpnet valglokalene kl. 8 i dag. Først en gang etter at de siste har stengt kl. 20 i kveld, blir det klart hvilke to av de 12 kandidatene som går videre til den andre og avgjørende valgrunden. Den går av stabelen om to uker, søndag 6. mai.

Ingen tør være skråsikre

De siste meningsmålingene som ble offentliggjort sent fredag kveld, spådde alle at konservative Nicolas Sarkozy vil få flest stemmer i dag, og at Sosialistpartiets Ségolène Royal vil greie å sikre seg den andre plassen i finalerunden. De aller fleste analytikere mener det vil stå mellom disse to om 14 dager.

Det er likevel gode grunner til ikke å være alt for skråsikker:

  • Oppimot 30 prosent av velgerne sa helt til det siste at de ikke er helt sikre på hva de vil stemme. Selv om meningsmålerne mener det reelle tallet er langt lavere, er tvilerne mange nok til å kunne sørge for en overraskelse.
  • Ingen vet sikkert hvor pålitelige meningsmålingene er. Ved valget i 2002 greide ingen å fange opp Le Pens store oppslutning i forkant. At høyreekstremisten slo ut sosialistenes Lionel Jospin i første runde, ga Frankrike et sjokk de ikke helt har kommet seg av ennå. En del velgere liker åpenbart ikke å fortelle hvem de har tenkt å stemme på. Det gjør at særlig Le Pens popularitet kan være større enn antatt.
  • Det har også vært sådd tvil om metodikken bak de franske målingene. Telefonintervjuene blir gjerne bare gjort med velgere som er å nå på en fasttelefon. Det gjør blant annet at ungdom som bare har mobil kan være underrepresentert.

Enklere å stemme enn før

Interessen for årets valg har vært enorm i Frankrike. Uansett hvem som vinner, vil landet få en president som står for noe nytt. Verken Sarkozy, Royal eller sentrum-høyre-kandidaten François Bayrou – de tre som har en reell mulighet til å vinne – har vært statsminister eller president tidligere. De er også alle relativt unge; først i 50-årene, mot avtroppende president Jacques Chiracs 74 år.

Interessen har fått rekordmange franskmenn – 44,5 millioner – til å registrere seg som velgere. Myndighetene har også gjort det enklere å stemme både for franskmenn i utlandet, med mange flere stemmelokaler utenfor landets grenser. Og de som er bortreist på valgdagen, kan i år enkelt la andre avgi stemme for seg.

Alt dette – kombinert med minnet om at dårlig fremmøte hjalp Le Pen i 2002 – gjør at det er ventet rekordstor valgdeltakelse i dag.

Og mandag morgen er det på'an igjen, med to nye valgkampuker. Det blir en helt ny historie, der de to gjenværende kandidatene må posisjonere seg i forhold til alle velgerne som er blitt ledige på markedet – og prøve å kapre støtte fra kandidatene som er slått ut.

FAVORITTENE: Francois Bayrou, Jean-Marie Le Pen, Segolene Royal og Nicolas Sarkozy.
HO
I GANG: Valglokalene i Frankrike åpnet klokken 8 i morges.
BENOIT TESSIER