Demokratiske kandidater har seilt i medvind i ukevis, og det store målet om å erobre flertallet i både Senatet og Representantenes hus har vært innen rekkevidde. Men nå har republikanernes valgmaskin satt inn høyhastighetsgiret.

De første valglokalene på østkysten av USA åpnet kl. 06 (12 norsk tid) og i mange delstater er åpningstiden både tolv og 14 timer. Men det er jevnt mange steder, og det kan bli nødvendig med nitid fintelling for å kåre en vinner.

Forhåndsstemmer Den store dragkampen står om ti senatsplasser og rundt 50 plasser til Representantenes hus. Men valgstrategene er blitt mer forsiktige med å spå utfallet, og republikanerne har gode muligheter til å beholde kontrollen i Senatet, mens demokratene overtar flertallet i Representantenes hus.

Det er i år avgitt rekordmange forhåndsstemmer — 25 millioner totalt – noe som kan bli et ekstra spenningsmoment. Siden det er små marginer i mange stater, kan det ta tid før det endelige resultatet er klart.

Skrekkscenarioet kan bli at de to partier ligger likt, og at delstaten Maryland blir avgjørende. Dette er en solid demokratisk stat, men den svarte republikanske utfordreren Michael Steele har drevet en intens valgkamp og halt innpå sin demokratiske utfordrer Ben Cardin, skriver amerikanske aviser.

Skrekkscenarioet Spenningen i Maryland er at opptellingen av forhåndsstemmene først starter torsdag. Muligheten er dermed til stede for at det endelige resultatet av kongressvalget ikke vil være kjent før fredag.

De svarte utgjør nesten 30 prosent av delstatens 5,5 millioner innbyggere. Men problemet i år er at de svarte vil sitte hjemme i ren frustrasjon etter turbulensen ved avviklingen av valgene de senere år. De svarte blir mer og mer overbevist om at deres stemme ikke teller med i det store sammendraget.

Kampen om Senatet står hovedsakelig i delstater som Montana, Missouri, Virginia og Rhode Island. Tennessee har lenge vært en vippestat, der den svarte demokraten Harold Ford har stormet fram på meningsmålingene. Men her er republikanerne nå kommet mer på offensiven.

Virginia i søkelyset Demokratene erobrer mandater i Ohio og Pennsylvania, der republikanernes toppledelse har gitt opp kampen. Men både i Missouri og Montana er det uhyre jevnt, og i Virginia har republikaneren George Allen fått mer vind i seilene.

Allen kom tidligere i høst i søkelyset etter uheldige uttalelser med rasistisk tilsnitt, noe motstanderen Jim Webb har visst å utnytte. De siste dagene har Webb, som har en lang republikansk fortid før Irak-krigen fikk ham til å skifte parti, fått viktig drahjelp fra tidligere president Bill Clinton.

Kampen om Representantenes hus vil i all hovedsak stå i delstatene på østkysten og i Midtvesten. Mange republikanere kjemper innbitt for sitt politiske liv, men meningsmålingene viser et klart ønske om forandring, skriver Reuters.

Det store spøkelse for republikanerne er at mange velgere fra partiets grunnfjell skal holde seg hjemme. Partiets evne til å mobilisere kjernevelgerne kan bli avgjørende for sluttresultatet av mellomvalget 2006.

REUTERS
RAY STUBBLEBINE