En tynn strøm av velgere har trasket til urnene i håp om forsoning og nytt selvstyre i Nord-Irland. Men valgkampen som varte til få timer før stemmelokalene åpnet, var alt annet enn forsonlig.

Solen skinte over den nordirske hovedstaden Belfast da valglokalene åpnet onsdag, og lettet litt på en heller dempet stemning. Det er tiende gang velgerne kalles til urnene siden Langfredagsavtalen ga håp om fred i Nord-Irland i 1998, og mange nordirer er stemmetrette.

Valget kan ende med at det radikale republikanske partiet Sinn Fein havner i regjering sammen med sin gamle erkefiende Demokratisk unionistparti DUP. DUP kjemper med nebb og klør for at Nord-Irland skal forbli en britisk provins, mens Sinn Fein vil bryte med britene.

– Vi vil ikke sette oss ved regjeringsbordet med Sinn Fein før vi er overbevist om at de er et demokratisk parti, sa DUP-politikeren Gregory Campbell tirsdag kveld. Sinn Fein-leder Gerry Adams anklaget DUP for å blokkere veien mot en varig politisk løsning i Nord-Irland.

Onsdagens valg gjaldt 108 nye representanter til den nordirske selvstyreforsamlingen, som har vært oppløst siden 2002. En av de siste meningsmålingene før valgdagen ga DUP en oppslutning på 25 prosent og Sinn Fein 22 prosent.

KAMPHANE: Den uforsonlige protestantiske politikeren og predikanten Ian Paisley kan komme i regjeringsposisjon etter valget på ny selvstyreforsamling i Nord-Irland.
STRINGER/UK
KAMPHANE 2: Meningsmålinger tydet på at Paisleys Demokratiske Unionistparti DUP og deres gamle erkefiender i republikanske Sinn Fein ville vinne valget. Her Gerry Adams i Sinn Fein.
FOTO: AP/Scanpix