I over to uker har skipet streifet rundt utenfor Vest-Afrikas kyst og tilbakelagt over 200 mil. Skipet skulle lagt til havn søndag, men svarte ikke på anrop og har ikke gjort forsøk på å ta kontakt med havnemyndighetene. Politiet i Benin har varslet naboland og bedt dem om å hindre at skipets kaptein setter i land 180 barneslaver som skal være om bord. Ifølge tidligere rapporter fraktet skipet 250 barn, men tjenestemenn i Benin har senere anslått tallet til 180.

Barna skal være solgt fra fattige familier for å arbeide på plantasjer og som hushjelper.

Hjelpearbeidere frykter at mannskapet på skipet vil forsøke å sette barna i land for å slippe unna straffeforfølgelse.

— Vi vet ikke hvor båten er, men forholdene om bord må være veldig dårlige, sa Estelle Guluman, en representant for UNICEF i Benin.

— Skipet var på vei til Gabon, en tur som skulle tatt fire dager. Men i stedet har det vært til sjøs i mer enn to uker, sa hun.

NTB-DPA-REUTERS