– Dette er en situasjon vi ikke har ønsket, og som vi ikke hilser velkommen. Men vi har ikke noe annet valg, sa utenriksminister David Miliband i Parlamentet mandag.

– Vi har valgt å utvise fire diplomater, fire bestemte diplomater, for å sende et klart og proporsjonalt signal til russiske myndigheter om hvor alvorlig saken er, fremholder utenriksministeren.

Storbritannia avbryter også forhandlingene med Russland om lettelser i prosessen med å søke visum, og åpner for at Andrej Lugovoj, som er etterlyst for drapet, kan utleveres dersom han reiser ut av Russland.

Putin-kritiker

Eksspionen Litvinenko, som hadde flyktet til Storbritannia og blitt en skarp kritiker av president Vladimir Putin, døde i fjor av en dødelig dose med det radioaktive stoffet polonium 210.

Etter omfattende etterforskning kom britisk politi til at den russiske forretningsmannen og tidligere KGB-agenten Andrej Lugovoj sto bak forgiftningen.

Britene krevde å få ham utlevert for å stille ham for retten for drap, men Russland nektet med henvisning til at grunnloven ikke åpner for at Russland utleverer sine egne borgere.

– Det er et dramatisk skritt å ta, men det er ikke en stor overraskelse. De har gått via den vanlige, rettslige prosessen i saken, så nå må de øve ekstra press, sier Alex Bigham i tenketanken Foreign Policy Center om britenes utvisning.

Dårligere forhold

Forholdet mellom London og Moskva er blitt vesentlig dårligere som følge av Litvinenkos død og den påfølgende etterforskningen.

Russland kommer til å gi et «passende svar» på britenes utvisning av russiske diplomater, skriver nyhetsbyrået RIA Novosti og siterer kilder i Kreml. Russiske myndigheter skulle gi en offisiell uttalelse senere mandag kveld.