NATOs generalsekretær Jaap de Hoop Scheffer uttalte i går på forsvarsministermøtet på Sicilia at NATO vil gå østover i Afghanistan «om ikke særlig lenge». Det betyr at Norge i nær fremtid kan bli bedt om å bli med på langt farligere oppdrag enn i dag.

Fra før er NATO-styrkene i Afghanistan allerede i ferd med å utvide sitt virkeområde sørover i fjellandet — en innsats Norge i dag ikke med på. Styrken skal økes med ca. 6000 soldater, og de skal settes inn i de områdene som er både uroligere og farligere enn der NATO hittil har holdt seg.

Britene tar støyten nå

Hittil har amerikanske elitestyrker drevet blodig jakt på restene av talibanregimet i sør, parallelt med NATOs mer fredsbyggende innsats gjennom ISAF (International Security Assistance Force) nord i landet og rundt Kabul.

Inntil nyttår var også norske spesialstyrker med på den amerikanskledede «Enduring Freedom», men etter regjeringsskiftet ble engasjementet avsluttet.

Bortsett fra de fire ISAF-jagerflyene som Norge nettopp har sendt nedover, skal den norske innsatsen i denne omgang konsentreres i områdene nord i landet, som har vært relativt fredelige - pluss noen mannskaper i Kabul.

Den farlige marsjen sørover, kalt trinn 3 i NATOs planer, er det britiske, canadiske, danske, australske og nederlandske styrker som skal stå for. De skal inn i det såkalte pashtun-beltet, der talibanregimet sto sterkest. Områdene blir styrt av lokale krigsherrer og høvdinger, og en storstilt og profitabel opiumsproduksjon gjør det ikke letter å få kontroll for NATO

«Vil helt sikkert skje»

Men også etter denne vanskelige utvidelsen av NATOs område vil om lag en fjerdedel av landet være utenfor kontrollen til de sentrale myndighetene i Kabul.

Det gjelder blant annet flere distrikter øst i landet; stammeområder på grensen til Pakistan som blir regnet som bakland for talibanstyrkene.

Det er disse områdene generalsekretær Scheffer nå sier at NATO vil gå inn i.

— Det vil helt sikkert skje, om ikke særlig lenge, sa Scheffer ifølge flere nyhetsbyråer i går kveld.

Uttalelsene kom samtidig som Norges forsvarsminister Anne-Grete Strøm-Erichsen, i et møte med norsk presse, forsikret om at et slikt «trinn 4» ikke hadde vært tema i drøftelsene i går.

Strøm-Erichsen sa også at Norge i dag «holder seg i nord», og at det ikke er noen automatikk i at enda større deler av landet skal inntas av NATO.

Norges NATO-ambassadør Kai Eide snakket med Scheffer etter pressekonferansen.

— Han sier til meg at dette ligger i NATOs overordnede planer, men at tidspunktet er uvisst. Det er uansett helt klart at en videre utvidelse krever en egen beslutning i NATOs råd, sier Eide.