— Vi har bestemt oss for å erklære unntakstilstand i byen. Det gjør det lettere for oss å få folk ut av bygninger og om nødvendig stenge veier, sa ordfører Bob Parker i Christchurch etter skjelvet.

Ordføreren sa han var forferdet over ødeleggelsene jordskjelvet hadde forårsaket. Skjelvet hadde en styrke på 7,0.

Panikkslagne beboere flyktet fra hjemmene sine etter skjelvet, men kun to menn, begge i femtiårene, ble alvorlig skadd.

- Ikke få panikk

Fasadene på flere bygninger raste sammen i skjelvet, slik at veier ble sperret og parkerte biler knust. Skjelvet førte også til strømbrudd, gasslekkasjer og ødelagte vann- og kloakkrør, og enkelte bruer raste sammen.

Jordskjelvet rammet byen før daggry, og ifølge sivilforsvaret kunne situasjonen vært mye verre om det hadde kommet senere på dagen.

— Det at ingen har mistet livet, mener jeg viser at vi har vært ekstremt heldige som nasjon, sa sivilforsvarsminister John Carter.

Han ba samtidig folk om ikke å oversvømme sykehusene med småskader.

— Det viktigste vi kan si til folk nå, er vær så snill, ikke få panikk.

Plyndring

Politiet sperret av sentrumsområdene etter jordskjelvet.

— Det er betydelige ødeleggelser der, og vi har allerede mottatt meldinger om plyndring. Butikkvinduer er blitt knust, og det er åpenbart enkelt å ta gjenstander fra utstillinger, sa politiassistent Mike Coleman.

Han ba folk om å holde seg hjemme.

— Vi har betydelige veiskader, det er gasslekkasjer, ødelagte vannrør, kloakklekkasjer i hus og en hel del strømledninger og strømstolper som er falt ned. Det er veldig utrygt å bevege seg ute.

Venter store krav

Jordskjelvet kan ha ført til skader for opptil 2 milliarder newzealandske dollar (8,8 milliarder kroner), mener leder Ian Simpson i jordskjelvkommisjonen på New Zealand. Ifølge ham er det ventet rundt 100.000 forsikringskrav etter jordskjelvet.

— Og kostnaden kan lett bli flere hundre millioner dollar bare for boliger. Det kan nå 1-2 milliarder dollar.

Christchurch er den nest største byen på New Zealand og har 340.000 innbyggere. Jordskjelvets episenter lå 5 kilometer dypt om lag 45 kilometer vest for byen.