Minst 11 mennesker skal ha blitt skadd, noen av dem alvorlig. Tusener av mennesker flyktet i panikk ut i gatene. Bygninger svaiet, vegger raste sammen og vinduer knuste. USAs president George W. Bush lovet å gi de lokale myndighetene all nødvendig hjelp og støtte.

Skjelvet varte i 15 sekunder og inntraff klokken 10.55 lokal tid (19.55 norsk tid). Det kunne kjennes så langt vekk som i Salt Lake City i delstaten Utah, og var sterkt også i Vancouver på den canadiske siden av grensen, 160 kilometer nord for Seattle.

Panikk Folk styrtet ut fra kontorer, skoler, sykehus og boliger, opplyser øyenvitner. Microsoft-sjefen Bill Gates måtte avbryte en pressekonferanse han nettopp hadde åpnet, og 30 mennesker ble sittende fast på toppen av det høye Space Needle-tårnet.

Fjernsynsbilder tatt fra helikoptre viste bygninger med sammenraste og vekker og tak, en vei som var sperret av jordskred og biler begravet under hauger av murstein. Flere steder brøt det ut branner etter jordskjelvet.

Seattle er en by på størrelse med Oslo, med vel en halv million innbyggere. Byens ordfører Paul Schell sa ved midnattstider norsk tid til journalister at han trodde det verste var overstått i denne omgang.

Boeing Strømtilførselen til 17.000 husstander ble brutt under jordskjelvet, og mange telefonlinjer falt også ut. Seattles hovedflyplass måtte stenges som følge av skader på kontrolltårnet, og flyprodusenten Boeing måtte evakuere de ansatte fra sitt gigantiske fabrikkanlegg.

Ifølge ordfører Schell var byens innbyggere vel forberedt på et jordskjelv, de visste hva de skulle gjøre, og dermed ble svært få skadd. Seismologer sa at faren for etterskjelv var liten, fordi jordskjelvet episenter lå hele 50 kilometer under jordoverflaten.

USAs vestkyst er en seismisk svært aktiv region, og i 1994 omkom 72 mennesker i et jordskjelv som ble målt til 6,7 på Richter-skalaen og som gjorde skade for milliarder av dollar. I 1906 ble rundt 700 mennesker drept, da et katastrofalt jordskjelv rammet San Francisco.

NTB

KRAFTIG SKJELV: Jordskjelvet i Seattle onsdag førte til skader på både mennesker og materiell. (FOTO: AP)