Ukrainske styrker har satt i gang en omfattende offensiv mot prorussiske opprørere vest for Donetsk, opplyser ukrainske myndigheter.

Tanks og artilleri opererte i områdene rundt Donetsk torsdag, og ukrainske myndigheter opplyste om at et omfattende angrep over flere frontavsnitt var i gang.

Regjeringen i Kiev er imidlertid forberedt på at operasjonen kan ta tid. En talsmann for det ukrainske innenriksdepartementet sa på statlig TV at opprøret kan være knust «innen en måned». Han føyde til at fly— og artilleriangrep mot opprørsbastionene Donetsk og Luhansk ikke er aktuelt.

Ukrainske styrker gjenvant kontrollen over nye områder torsdag, men måtte også tåle nye tap. Militærtalsmannen Vladyslav Seleznjov sier byen Siversk øst for Slavjansk ble erobret av regjeringsstyrkene torsdag.

Reportere fra nyhetsbyrået AFP kunne torsdag kveld høre lyden av tungt artilleri ved landsbyen Karlivka, som ligger rundt 30 kilometer vest for Donetsk.

Uklare dødstall

Det er her 25 separatister skal ha blitt drept, opplyser kommandanten Semjon Semjontsjenko, som kjemper på regjeringens side, til nyhetsbyrået DPA.

Det meldes også om at 50 ukrainske soldater skal være drept i kamper ved flyplassen i Luhansk. Meldingen kommer fra Valerij Bolotov, som er leder for separatistene i byen, men er ikke blitt bekreftet.

Det ukrainske militæret sier imidlertid at fem av deres soldater er drept.

Mange stridsvogner

Tidligere på dagen ble det meldt at ukrainske styrker hadde utplassert et stort antall stridsvogner og pansrede kjøretøyer rundt 20 kilometer sør for opprørsbastionen Donetsk, der separatistene har samlet sine tropper etter å ha blitt drevet bort fra byen Slavjansk sist helg.

Separatistene er også aktive i og rundt Luhansk, samt langs den russiske grensen.

En kolonne, rundt halvannen kilometer lang, ankom onsdag området uten at regjeringsstyrkene møtte noen motstand.

Gir ikke opp

Separatistlederen Igor Girkin, også kalt Strelkov, ga et sjeldent intervju torsdag. Russeren Girkin, som opprinnelig er fra Moskva, sa han ikke vil gi opp Donetsk. Han er blitt kritisert av andre opprørsledere i Ukraina for å ha trukket seg tilbake fra Slavjansk, der ukrainske regjeringsstyrker tok over kontrollen i helgen.

Hundrevis av Girkins menn forbereder seg nå på å forsvare Donetsk, en by med over 900.000 innbyggere.

Girkin svarer klart nei på spørsmål om det er aktuelt å trekke seg ut av Donetsk for å spare menneskeliv.

— Hvor kan vi dra? Vi skal forsvare Folkerepublikken Donetsks territorium, sier han, ifølge Reuters. Opprørslederen sier selv at han er tidligere har vært oberst i den russiske sikkerhetstjenesten FSB, og at han har fått i oppdrag å lede de prorussiske opprørerne øst i Ukraina. Hvem som ga oppdraget, vil han imidlertid ikke si.

200 drept

Siden separatistenes opprør startet for tre måneder siden i Øst-Ukraina har mer enn 200 regjeringssoldater blitt drept. I tillegg er flere hundre sivile og opprørere drept.

Det ukrainske forsvaret opplyste torsdag morgen at tre ukrainske soldater er drept og ytterligere 27 såret i nye kamper med prorussiske separatister øst i landet.

En soldat ble sent onsdag kveld drept da opprørere skjøt mot en av hærens lastebiler i Muratova i nærheten av Luhansk. I en annen hendelse ble to soldater drept og seks såret da et pansret kjøretøy kjørte på en landmine i nærheten av Tsjervona Zorya ved Donetsk, ifølge ukrainske regjeringsstyrker. (©NTB)