I de siste ukene har den nesten ukjente tidligere guvernøren i Arkansas kommet bakfra som ei kule og inntatt en plass blant de tre fremste kandidatene til å bli republikanernes presidentkandidat ved valget neste år, trass i at han nesten ikke har penger.

En meningsmåling i helgen viste at han med 29 prosent har skutt opp på førsteplass i delstaten Iowa, der nominasjonsprosessen starter rett over nyttår med nominasjonsmøter. Det er 17 prosentpoeng mer enn ved forrige måling. Romney får 24 prosent.

Men fortsatt ligger tidligere New York-borgermester Rudy Giuliani først på de landsomfattende meningsmålingene, og tidligere guvernør i Massachusetts, Mitt Romney, leder stort i New Hampshire, delstaten der det første nominasjonsvalget holdes fem dager etter nominasjonsmøtene i Iowa.

I New Hampshire, som har som motto «Lev fri eller dø», er republikanere flest intenst opptatt av individets rettigheter, i motsetning til bibelbeltestaten Iowa, der de i større grad er opptatt av religion og familieverdier.

Derfor ligger den tidligere så opprørske John McCain, hauk på Irak-krigen, men også en ivrig miljøforkjemper, og ellers ikke så opptatt av tradisjonelle verdier, på annenplass, mens Huckabee er langt etter med bare 9 prosent.

Bibeltro

De kristenkonservative velgerne i USA har lenge vært frustrert over utvalget av kandidater til den republikanske nominasjonen.

Men den nye stjernen Huckabee er ordinert baptistpastor som tar Bibelen relativt bokstavelig og oppfyller alle kravene som teller for de kristenkonservative. Han er imot selvbestemt abort og homofili og for dødsstraff, fritt eierskap av våpen og bønn i skolen.

Han var tidligere guvernør i sørstaten Arkansas, og kuriøst nok kommer han fra Hope, samme lille by som Bill Clinton, som også var guvernør i Arkansas. Det hjelper at han også er en omgjengelig fyr med glimt i øyet.

Men den største bøygen er at han er nesten ukjent utenom kristenkonservative kretser, og nesten ikke har penger til å drive valgkamp. Uten dyre TV-reklamer og personlige opptredener over hele USA er det vanskelig å slå gjennom og bli valgt.

Frustrert over utvalget

Inntil Huckabee dukket opp har mange motvillig gitt sin støtte til Romney, som står for mange av deres konservative verdier, som motstand mot abort og rettigheter for homofile og våpenkontroll. Mange mener også at han har den mest verdige og «presidentaktige» stilen.

Det store problemet med Romney er at han er mormoner, og mange konservative kristne oppfatter mormonerne som en sekt, som ikke er helt kristne.

Etter Huckabees kometaktige inntreden på arenaen har Romney besluttet å ta tyren ved hornene for å redde valgkampen. Etter å ha prøvd å feie det vanskelige temaet under teppet så lenge som mulig, skal han torsdag snakke ut om religion og sin tro.

Turbulent fortid

Giuliani er enda vanskeligere å svelge, trass i at han framstår som hauk i utenrikspolitikken og framhever sin kompromissløse innsats mot kriminalitet i New York. Han er nemlig tilhenger av selvbestemt abort, for våpenkontroll og for homofiles rettigheter, og det gjør ikke saken bedre at han er fra New York, selveste syndens pøl i USA i mange kristnes øyne.

Men det som gjør det vanskelig for mange å se for seg Giuliani i Det hvite hus, er hans turbulente privatliv med flere skilsmisser og det som oppfattes som en vulgær sosial streber som nåværende kone.

Han lagde skandale da han flyttet fra sin andre kone og ut av guvernørpalasset for å slå seg sammen med sin nåværende kone, Judith Nathan. Skilsmissen ble kunngjort på en pressekonferanse uten at kona visste noe, og barna hans vil ikke ha noe med ham å gjøre.

JASON REED