Ni personer er savnet og trolig omkommet etter kollisjonen, og kystvakten og den amerikanske marinen satte lørdag inn et større antall fartøyer i letingen etter mulige overlevende.

— USA har bedt om unnskyldning, og amerikanerne har sagt at de gjør sitt ytterste, sa Japans statsminister Yoshiro Mori lørdag. -Akkurat nå må vi gjøre det som er mulig for å finne savnede.

Ulykken skjedde bare et døgn etter at den amerikanske militære kommandanten på Okinawa betegnet de lokale japanske myndighetene på øya for «sprø i nøtta».

Kraftige smell 35 mennesker var om bord i det kombinerte skole- og fiskefartøyet da det ble rent i senk, og 26 av dem ble plukket opp av et amerikansk kystvaktfartøy en time etter havariet. Fly og helikoptre deltok også i letingen etter overlevende.

Kapteinen på fiskebåten «Ehime Maru» har opplyst at han merket to kraftige støt, da fartøyet ble rammet.

— Jeg merket plutselig to kraftige smell. Jeg så meg tilbake og så at ubåten kom til overflaten, sa han.

Kollisjonen skal ha vært så kraftig at flere av de japanske besetningsmedlemmene ble kastet over bord. Noen av dem kom seg om bord i redningsflåter som løsnet og åpnet seg automatisk da båten gikk ned.

— De som arbeidet på dekket, ble reddet, sa kaptein Hisao Oonishi, som sto på brua da ulykken skjedde. -Men de som var inne i båten, ble etterlatt, sa han.

Ubåtens skyld En japansk regjeringstalsmann sier at han oppfatter den amerikanske unnskyldningen som en innrømmelse av at det var ubåten som var ansvarlig for kollisjonen.

Atomubåten «USS Greenville» ble påført betydelige skader i kollisjonen. Ubåten, som har base i Pearl Harbor, har rundt 140 mann om bord og ble sjøsatt for fem år siden.

Det var ute på et rutineoppdrag og var på vei opp til overflaten, da akterskipet rammet den japanske fiskebåten.

NTB