På få minutter kan hele bydeler knuses og titalls mennesker miste livet. En tornado slår til nesten uten varsel, med vindkast på opptil 500 kilometer i timen.

— Det er kontrasten mellom den varme bakken og den kjøligere atmosfæren som skaper den vertikale bevegelsen av lufta som er begynnelsen til en tornado, sier Helen Therese Tilley-Tajet ved Klimavakten i Meteorologisk institutt til NTB.

— Jo varmere bakken er, jo større vertikal bevegelse i lufta, sier hun.

Hun forklarer at prosessen ligner på den som skaper orkaner. Men orkaner oppstår over havet, og jo varmere havet er, desto kraftigere kan orkanene bli. Tornadoer oppstår nesten alltid over land.

Tornadoer kan oppstå i mange deler av verden, også i Norge. Men her blir de sjelden så store og ødeleggende, og i verste fall blåser de taket av noen mindre uthus, ifølge Tilley-Tajet

«Tornado Alley» i Midtvesten

I deler av USA kan imidlertid værfenomenet bli spesielt stort. Verst utsatt er den såkalte Tornado Alley på de store slettene i Midtvesten der den varme og fuktige lufta fra Mexicogolfen kolliderer med tørr og kald luft fra Rocky Mountains og Canada, gjerne i forbindelse med tordenvær.

Da stiger en kraftig, roterende luftbevegelse i form av en trakt ned fra skylaget. Spissen, som kan ha en diameter fra ti meter til en eller to kilometer, når bakken, og den kraftige vinden ødelegger alt den kommer i berøring med.

Da vil man observere ikke bare trakten, men en sky av rusk, fra blader til hustak, som roterer rundt tornadoens akse og kastes i været.

Tornadoen som rammet Oklahoma mandag, hadde vindhastigheter opp til 320 kilometer i timen og er klassifisert som en kategori 4-tornado, den nest kraftigste på den såkalte utvidede Fujita-skalaen. En kategori 5-tornado kan ha vindkast på opp til 500 kilometer i timen.

Tornadoene svekkes og dør ut nesten like fort som de oppstår, ofte etter bare noen få minutter.

Oppstår gjerne plutselig

I USA blir det hvert år registrert et tusentall tornadoer, men bare noen få fører til ødeleggelser, og det er sjelden de blir så ødeleggende som den som rammet Oklahoma. I tillegg er det mange som ikke registreres over den flate åpne prærien.

Tornadoer oppstår gjerne svært plutselig, og folk får ikke mange minutters varsel. Derfor har mange bygd tilfluktsrom under huset eller i hagen som de raskt kan komme seg inn i. Ellers gjelder det å søke tilflukt i kjelleren eller husets mest solide rom, gjerne badet.

Det er særlig delstatene Texas, Nebraska, Oklahoma, South Dakota, Colorado og Kansas som rammes. Det var nettopp i Kansas at Dorothy i den berømte boka og filmen Trollmannen fra Oz ble virvlet opp av en tornado og fraktet til det magiske landet Oz.