En embetsmann i det amerikanske forsvarsdepartementet bekrefter overfor nyhetsbyrået Reuters at amerikanske spesialstyrker har fullført det som angivelig er deres første bakkeoperasjon i Afghanistan.

— En gruppe elitesoldater, blant dem Army Rangers, dro inn i Afghanistan fredag ­ý natt til lørdag i Afghanistan ­­ý for å gjennomføre operasjoner, sier embetsmannen, på betingelse av at han siteres anonymt.

Oppdraget skal ha vart flere timer, og involvert over hundre soldater. Embetsmannen ville ikke si hva slags oppdrag det dreier seg om eller om det var amerikanske tap.

I Pakistan døde to amerikanske militære i en helikopterstyrt, som Pentagon karakteriserer som en ulykke. Ifølge fjernsynskanalen NBC styrtet helikopteret under landing. Helikopteret skal ha vært i beredskap for eventuelle redningsoperasjoner i Afghanistan.

— Det som er viktig for meg å si til det amerikanske folk er at disse soldatene ikke har dødd forgjeves, sa USAs president George W. Bush. Han la til at amerikanerne må regne med flere tap av liv.

Fullført

Ved 4-tiden natt til lørdag norsk tid skal bakkeoppdraget i Afghanistan ha vært fullført og helikoptre med de amerikanske elitesoldatene om bord skal ha forlatt afghansk luftrom.

Ifølge CNN ble Bush orientert av sin stab via en videokonferanse idet operasjonen var avsluttet. Bush deltar på toppmøtet i Organisasjonen av stillehavsnasjoner (APEC), som finner sted i Shanghai.

Forsvarsdepartementet forventes å avholde en pressekonferanse om operasjonen lørdag amerikansk tid.

Den amerikanske fjernsynskanalen CBS var først ute med nyheten om at et angrep sør i Afghanistan var underveis, men andre fjernsynskanaler fulgte opp kort tid etter.

— Mellom 100 og 200 amerikanske rangere er midt i sitt første angrep på et mål som tilhører Taliban, meldte fjernsynskanalen rundt klokka 1 natt til lørdag norsk tid.

Viktig ny fase

En høytstående kilde i Det hvite hus sier til nyhetskanalen CNN at angrepet markerer at "en viktig ny fase" av den amerikanske krigen i Afghanistan har begynt.

Ifølge CBS var målet for angrepet en flyplass under Talibans kontroll i det sørlige Afghanistan, i nærheten av Kandahar.

En kilde i det amerikanske forsvarsdepartementet sier at hensikten med angrepet først og fremst var psykologisk. Flyplassen skal ifølge kilden ha blitt angrepet for å illustrere hvor sårbare Taliban angivelig er for slike operasjoner, melder CBS.

Imens fortsatte bombingen av mål i Afghanistan. Kabul skal ha blitt rystet av seks kraftige eksplosjoner natt til lørdag norsk tid.

(NTB)

UTBOMBET: En innbygger i Kandahar spaserer langs utbombede gater i Kandahar.
FOTO: REUTERS/AL JAZEERA TELEVISION