Hvordan ville USA reagert dersom Nord-Korea gjør militært alvor av de siste ukenes gjentatte provokasjoner og retoriske kraftsalver?

Den nord-koreanske hæren sier den har fått grønt lys til å starte et «nådeløst» atomangrep, og ifølge regimet i Pyongyang hersker det nå enkrigstilstand mellom Nord— og Sør-Korea. Ifølge Sør-Koreas samlingsminister Ryoo Kihl-Jae tyder aktivitet ved atomanlegg i Nord-Korea på at en ny kjernefysisk test kan være like om hjørnet.

Det store spørsmålet er om regimet vil følge opp retorikken med militær handling, og ikke minst hvordan USA og Sør-Korea vil svare på en eventuel militæroperasjon fra nord.

Vil svare umiddelbart

Ifølge New York Times foreligger det en sør-koreansk og amerikansk gjengjeldelsesplan der et angrep fra nord skal møtes med en umiddelbar og proporsjonal respons.

Eksempelvis vil et angrep mot en sør-koreansk øy med militæranlegg møtes med et raskt motangrep med tilsvarende intensitet og våpenbruk.

Søndag sa Sør-Koreas nasjonale sikkerhetssjef at de tror Nord-Korea vil begynne prøveoppskyting av en mellomdistanserakett denne uken. Mandag skal landet feire fødselsdagen til Nord-Koreas tidligere leder, Kim Jong-uns bestefar, Kim Il Sung.

Dersom nord-koreanerne skulle sende et missil mot Sør-Korea, Japan eller det amerikanske territoriet Guam vil man, ifølge Pentagon-kilderNew York Timeshar snakket med, kunne skyte ned missilet i løpet av sekunder. Skulle et missil derimot være på vei mot åpent hav er planen å ikke foreta seg noe militært.

President Obama skal ifølge avisen ha bestemt at det er uaktuelt å destruere missiler før de avfyres, selv om dette er langt enklere, med mindre det finnes bevis for at missilene er utstyrt med kjernefysiske stridshoder.

Eksperter tviler på at Nord-Korea er i stand til å konstruere denne typen relativt lette kjernefysiske bomber som kan plasseres på rakette.

— Frykter «overreaksjon» fra sør

Spørsmålet er om USA og Sør-Korea er villige til å gå like langt i sin reaksjon mot nord dersom Kim Jong-un skulle angripe mål. Foreløpig er det nabolandet i sør som går lengst i sin retorikk.

Sikkerhetssjefen sa søndag at Nord-Korea vil «måtte betale en høy pris om det bryter ut kamper». USA har på sin side valgt å utsette en planlagt prøveutskyting av en rakett for å unngå å provosere.

En ikke-navngitt kilde, beskrevet av New York Times som en erfaren og sentralt plassert i den amerikanske administrasjonen, sier USA anser «overreaksjon fra Sør-Korea [som] en reell risiko» og at de «jobber med problemet».

USA og Sør-Korea avholder nå sin årlige militærøvelse i området, og nytt av året er blant annet at at stealth-bombeflyet B-2 og det svært avanserte jagerflyet F-22 deltar i øvelsen i tillegg til amerikanske B52 bombefly.

— Hvordan man utfører en proporsjonalt tilsvar uten å trigge en generell konflikt eller et angrep på Seoul er den vanskeligste delen av problemet, sier Gary Samore tilNew York Times. Samore var inntil nylig Obama-administrasjonens topprådgiver i kjernefysiske spørsmål og er i dag direktør ved Harvards senter for Science and International Affairs.

— Alle er klar over at det ikke er rom for stor feilmargin her.