Luftangrepene i provinsen nordvest for Iraks hovedstad Bagdad har som mål å hindre opprørerne som truer de irakiske sikkerhetsstyrkene som kontrollerer demningen, opplyser Pentagon søndag morgen.

Det er første gang siden USAs luftoffensiv startet 8. august at amerikanske jagerfly kommer sunniarabiske militser til unnsetning fra lufta. Tidligere angrep har i hovedsak vært til støtte for kurdiske styrker i nord, selv om USA også sist helg bidro til å jage IS fra byen Amerli, hvor befolkningen er sjiamuslimske turkmenere.

Forespørsel fra Bagdad

Haditha-demningen i elva Eufrat har siden i sommer vært truet av opprørere fra Den islamske staten (IS), ifølge irakiske kilder i Anbar-provinsen.

— På forespørsel fra den irakiske regjeringen har det amerikanske militæret gjennomført koordinerte luftangrep mot ISIL-terrorister i utkanten av Haditha-demningen, sier Pentagon-talsmann John Kirby.

ISIL er navnet IS gikk under før sommeren. Sikkerhetssjefen i byen Haditha, Abdel-Hakim al-Jegheifi, hevder titalls opprørere er drept og såret i angrepene søndag.

HADITHA: Et bilvrak utenfor Haditha, nordvest for Bagdad, på et bilde fra 26. august i år. ARKIVFOTO: SCANPIX

— En stor militæraksjon, støttet av lokale stammer, er i ferd med å rense Hadith for organisasjonen Den islamske staten, sier Jegheifi til det irakiske nettstedet Alsumaria News ifølge DPA.

Irakiske regjeringsstyrker og militser så ut til å rykke fram som følge av luftstøtten, og allerede søndag ettermiddag hadde de jaget opprørerne fra småbyen Barwana, øst for Haditha, melder AFPs korrespondent.

Nest største demning

Den åtte kilometer lange Haditha-dammen er Iraks nest største demning, ifølgeBBC. Demningens vannkraftverk står for 30 prosent av strømleveransene i Irak. Da USA invaderte landet i 2003, var en av styrkenes fremste mål å erobre Haditha-demningen.

IS har feid over store områder nord i Irak, og opprørsgruppen kontrollerer også områder i borgerkrigsherjede Syria. Gjennom sommeren har opprørerne forsøkt å erobre demningen fra irakiske styrker uten hell.

Flertallet av befolkningen i byen Haditha er sunnimuslimske arabere. Byen med rundt 100.000 innbyggere ligger i nærheten av den kunstige innsjøen som demningen har dannet. Innbyggerne i byen har i flere uker forsøkt å motstå angrep fra IS-opprørere, ifølgeAl-Monitor.

— Borgerne i Haditha er moderate, og de er ikke enige med IS' terroristdoktrine. De ofrer alt de har for å beskytte byen mot denne organisasjonens monstre, fortalte en kilde i byen til den Washington-baserte nettsiden i august.

- Svært viktig

Lokale myndigheter i Anbar-provinsen vurderte allerede i midten av august å be USA om luftstøtte for å hindre opprørerne i å avansere mot demningen, ifølge avisenAsharq Al-Awsat, som har base i London og støttes av den saudiarabiske kongefamilien.

Haditha-demningen er like viktig som demningen i Mosul, spesielt siden den ligger mye nærmere Bagdad, sier nestlederen for provinsrådet, Falih Al-Issawi, til avisen.

Demningen ligger rundt 240 kilometer nordvest for Bagdad, og dersom IS skulle få kontroll over den, ville det utgjort en trussel mot hovedstaden.

18. august klarte kurdiske peshmerga-styrker i samarbeid med regjeringsstyrker å ta tilbake dammen Mosul fra IS-opprørerne. Det skjedde etter at amerikanske fly gjennomførte en omfattende luftoffensiv mot opprørerne i nærheten av dammen.