Ifølge den amerikanske ambassaden i Beijing skjedde møtet fredag formiddag i Haikou, hovedstaden på øya Hainan, der spionflyet ble tvunget til å nødlande søndag etter kollisjonen med et kinesisk jagerfly.

Kineserne har konsekvent nektet amerikanske diplomater å møte de 24 besetningsmedlemmene etter den første samtalen tirsdag. Etter de siste dagers framgang, kan muligens lederne i de to landene lykkes med å få denne kinkige saken ut av verden uten at forholdet Beijing–Washington forsures ytterligere.

Kinas president Jiang Zemin understreket fredag at begge land må gi høyeste prioritet til arbeidet med å løse flokene mellom USA og Kina. –Jeg vil understreke at lederne i de to land må gjøre alt som er mulig for å finne en løsning, sa Jiang, som for tiden er på offisielt besøk i Chile.

— Må ta ansvaret Det kinesiske utenriksdepartementet mottok med glede nyheten om at president George W. Bush torsdag kveld beklaget at en kinesisk jagerflyger mistet livet under kollisjonen, men kinesiske myndigheter ønsker mer.

– Vår holdning er klar: USA må ta på seg det fulle ansvar og beklage overfor det kinesiske folk. I tillegg må USA ta de nødvendige forholdsregler for å hindre lignende episoder i framtida, sa en talsmann for kinesisk UD fredag.

President Bush sier at han også er opptatt av å bevare et godt forhold til Kina, men nå er det på tide å løslate de 21 mennene og tre kvinnene slik at de kan reise hjem.

Kommentaren fra president Jiang kan tyde at de som ønsker å bevare gode forbindelser til USA er i ferd med å sikre seg et overtak i dragkampen med de militære og mer konservative elementer i kommunistpartiet, som ønsker å ydmyke USA.

Myndighetene i Beijing ser også med bestyrtelse på den økende forbitrelse i den amerikanske befolkningen over at de 24 besetningsmedlemmene holdes tilbake og at Kongressen nå truer med handelssanksjoner.

Sjåvinismen blomstrer Men kinesiske ledere må også skjele til stemningene i sitt eget folk, og det er med blandede følelser de registrerer den nasjonalistiske bølge som skyller over Kina, framholder politiske analytikere i Beijing.

Enkelte kinesiske nyhetsmedier har gitt næring til sjåvinistiske og kraftpatriotiske følelser, blandet med antiamerikansk retorikk, men myndighetene vil ha kontroll med opinionen og ønsker ikke demonstrasjoner i gatene.

– Dette kan vise seg å være et tveegget sverd. Hvis befolkningen får marsjere i protesttog mot amerikanerne i dag, kan de marsjere mot de kinesiske lederne i morgen, sier Joseph Cheng ved universitetet i Hongkong.

Det står mye på spill for Beijing-myndighetene, som satser stort på snarlig medlemskap i Verdens handelsorganisasjon (WTO) og på å bli vertsnasjon for de olympiske sommerleker i 2008.

– Derfor er det viktig å kontrollere opinionen. Den kinesiske ledelsen er sykelig opptatt av stemningen i opinionen, sier Paul Harris, også ekspert fra Hongkong.

Capitol Hill Men lederne i Beijing er ikke de eneste som må ta hensyn til opinionen. Bush må tilfredsstille sin egen hjemlig opinion, og har ennå ikke tatt ordet "unnskyld" i sin munn, men nøyd seg med beklagelse.

– Jeg beklager at en flyger er savnet, og jeg beklager at Kina har mistet et jagerfly. Vi vil be for flygeren og våre bønner går også til hans familie, sa Bush til amerikanske avisredaktører torsdag kveld.

Amerikanske senatorer, som tungvekteren Richard Lugar fra Indiana, har allerede børstet støvet av avtalen som gir Kina gunstige betingelser i samhandelen med USA. Denne avtalen kan bli holdt fram som riset bak speilet, hvis Beijing-regjeringen ikke setter flymannskapet fri.

NTB-REUTERS