— De har satt i gang operasjoner for å støtte en kraftig strøm av nye styrker, bekreftet en militær talsmann i sentralkommandoens hovedkvarter i As Saliya i Qatar i dag.

Samarbeider med PUK

Fallskjermsoldatene tilhører den amerikanske hærens 173. brigade, og inntok ved midnatt onsdag flyplassen Bashur om lag 75 kilometer nordøst for byen Arbil i Nord-Irak.

Ifølge en annen talsmann vil utstyr som stridsvogner og panserkjøretøy snart være på plass. Ved Chamchamal, noen kilometer nordvest for byen Sulaymaniya, skal det pro-amerikanske kurderpartiet PUK ha klarert en flystripe. Øyenvitner opplyser til nyhetsbyrået AFP at de hørte mange amerikanske fly lande og ta av i løpet av natten.

Nordfronten

— Dette er innledningen til operasjonene på nordfronten, sa en amerikansk tjenestemann til nyhetsbyrået Reuters onsdag kveld. Han tilføyde at flyplassen ligger i et kurdiskkontrollert område i de nordlige delene av Irak.

En annen talsmann i Washington sa torsdag at USA lenge har hatt flere hundre mann fra sine spesialstyrker på plass i det nordlige Irak. Disse soldatene opererer imidlertid i små grupper, og gjennomfører ikke større angrep, sa han.

Sikre oljefelt

Spesialstyrkene skal blant annet ha samarbeidet med vennligsinnede kurdiske grupper. Amerikanerne ønsker å forhindre at disse gruppene starter et større opprør som lett kan komme ut av kontroll.

Samtidig vil USA sikre de viktige oljefeltene nær de nordirakiske byene Kirkuk og Mosul mot ødeleggelse. Fra tidlig på natten til sent på kvelden mandag rettet amerikanske fly harde angrep mot forsvarslinjene rundt Kirkuk og veinettet rundt byen.

Den tyrkiske regjering har nektet å la amerikanerne bruke de østlige delene av Tyrkia som oppmarsjområde. Men den amerikanske forsvarssjefen Richard Myers har gjort det klart at Nord-Irak vil bli angrepet uansett.

Analytikere tror ikke onsdagskveldens fallskjermlanding endrer det militære helhetsbildet. Styrken som er sendt inn, en avdeling med tradisjoner fra det berømte Ardennerslaget i 1945, har nemlig ikke med seg tyngre utstyr, som stridsvogner og tungt artilleri.

Inntil slikt utstyr kan bli overført fra fronten i Sør-Irak, vil operasjonene i nord nødvendigvis bli av begrenset omfang, sa analytikerne torsdag morgen. USAs 4. infanteridivisjon, som var øremerket for innsats i nord, står nå ved sørfronten.