Vedtaket kan bety at 230.000 jobber i hæren og marineinfanteriet vil bli åpnet for kvinner.

Panetta vil komme med en offisiell kunngjøring torsdag, opplyser en høytstående tjenestemann i det amerikanske forsvarsdepartementet til CNN.

Sette strek

— Vi vil sette strek over politikken med at ingen kvinner får delta i enheter som deltar i direkte kamp, sier han.

I 1994 ble det innført et forbud mot at kvinner kan delta i mindre enheter ved fronten som deltar i direkte kamp.

Oppmyking

De siste årene har det imidlertid skjedd en oppmyking av politikken. I februar i fjor åpnet det amerikanske forsvaret opp 14.000 kamprelaterte stillinger for kvinnelige soldater, blant annet innen marinen og i Irak og Afghanistan.

Tidligere denne måneden ble et spesialregiment innen flyvåpenet åpnet for kvinner. Regimentet er allerede i gang med å rekruttere kvinnelige piloter og troppssjefer, ifølge CNN.

Henrykt

Likestillingsaktivister i USA hyller vedtaket.

— Vi er henrykt over at kvalifiserte kvinner vil få samme mulighet til å utmerke seg i kamp som sine mannlige kolleger, noe de faktisk allerede har gjort, sier Ariela Migdal i kvinnerettighetsgruppa ACLU.

Mer enn 130 kvinner er drept og over 800 såret i Irak og Afghanistan, ifølge CNN.

Unntak

Vedtaket innebærer at de militære tjenestene innen 2016 må søke om unntak dersom de ikke ønsker kvinner i enkelte jobber eller posisjoner.

Endringen vil være en av de største Panetta foretar innen han trolig forlater sin post som forsvarsminister i midten av februar.

1,4 millioner personer tjenestegjør i dag i USAs væpnede styrker. Av disse er 14,5 prosent, om lag 204.000, kvinner.