Russlands president Vladimir Putin sier i et brev til EU-ledere at det haster med å få løst problemene rundt den ukrainske statens gassgjeld til russerne.

Brevet får USA til å reagere skarpt. Talskvinne for det amerikanske utenriksdepartementet, Jen Psaki, fordømmer Russlands «forsøk på bruke energi som et redskap for tvang».

Hun la torsdag til at prisen Ukraina må betale Russland for gassen ikke er markedspris, og at USA bistår Ukraina med å sikre forsyninger, melder BBC.

Skylder 13 milliarder

President Putin varslet onsdag at Russland kan komme til å begynne å kreve forskuddsbetaling for leveranser til Ukraina.

Ukraina skylder Russland et beløp tilsvarende vel 13 milliarder kroner i ubetalte regninger for leveranser av energi. Putin mener det er underlig at EU-ledere som har uttrykt støtte til den nye politiske ledelsen i Kiev, ikke følger opp med økonomisk støtte.

Tidligere denne måneden varslet det russiske energikonsernet Gazprom at det setter opp prisen på gass som selges til Ukraina med mer enn en tredel. Landet må nå betale 485 dollar eller 2.870 kroner for 1.000 kubikkmeter gass — mer enn noen annen Gazprom-kunde i Europa.

Nye sanksjoner

Barack Obama og Tysklands statsminister Angela Merkel vurderer nå nye sanksjoner mot Russland.

Den amerikanske presidenten diskuterte torsdag det spente forholdet til Russland med Merkel i en telefonsamtale. Obama mener USA, EU og andre globale partnere må være rede til å innføre enda strengere sanksjoner mot Russland.

Det hvite hus sier prorussiske separatister i Ukraina, angivelig med støtte fra Russland, forsøker å destabilisere situasjonen i landet gjennom sabotasje.

- Bilder ekte

Samtidig torsdag gikk NATO ut forsikret om at satellittbildene som viser russiske tropper ved grensen til Ukraina er ferske. Forsikringen kommer etter at Russland hevdet bildene er tatt under en øvelse i fjor.

NATO sier bildene av rundt 40.000 soldater, krigsfly og helikoptre er fra månedsskiftet mars-april. Forsvarsalliansen vil fredag legge fram nye bilder som vil bevise at påstandene om at de er gamle ikke stemmer.